objeto más helado del universo

El Webb capta el objeto más helado del Universo

Investigadores encargados de operar el telescopio espacial James Webb, han logrado captar el objeto más helado del Universo conocido hasta ahora. Se trata de una nube molecular interestelar en los confines del cosmos que está a -263ºC, según una nueva investigación publicada en la revista científica Nature Astronomy.

Las nubes moleculares son aglomeraciones de moléculas congeladas, gases y partículas de polvo, son muy especiales para los astrónomos y cosmólogos, ya que de alguna manera son nidos de estrellas e incluso de planetas como el nuestro. Es por esto que los investigadores del James Webb apuntan hacia nubes moleculares en el cosmos, para conocer más sobre cómo fue que las estrellas y planetas se formaron en un Universo primitivo.

objeto más helado del universo
Chameleon I, el objeto más helado del Universo que se observa como una nube azul de gas molecular a la luz de estrellas distantes. Créditos: JWST/NASA/ESA/CSA/M. Zamani.

El equipo de investigación apuntó la cámara de infrarrojo del James Webb hacia la nube molecular Chameleon I que se encuentra a unos 500 años luz de nosotros. Lograron detectar moléculas congeladas de azufre carbonilo, amoníaco, metano, metanol y otros compuestos importantes, que en algún momento serán capaces de formar los núcleos de planetas o darán vida a estrellas. Incluso lograron detectar los componentes básicos de la vida que son el carbono, hidrógeno, nitrógeno y azufre, coctel molecular conocido entre los científicos como COHNS.

“Nuestros resultados brindan información sobre la etapa química oscura inicial de la formación de hielo en los granos de polvo interestelar que se convertirán en guijarros de un centímetro de los cuales se forman los planetas”, dijo la autora principal del estudio, Melissa McClure y astrónoma del Observatorio de Leiden en los Países Bajos.

El objeto más helado del Universo

El equipo de investigadores se encargó de observar y medir las partículas de hielo en los confines de la nube molecular Chameleon I. Las mediciones del James Webb arrojaron una temperatura de -263ºC, lo que es hasta ahora la medición más baja arrojada para un objeto o partícula cósmica y que convierte a Chameleon I en el objeto más helado de todo el Universo descubierto por el hombre. 

Para identificar las moléculas polvorientas de Chameleon I, el James Webb tomó como referencia a las estrellas que se encuentra más allá de la nube molecular. A medida que la luz de las estrellas viaja hacia nosotros, el polvo y las moléculas dentro de la nube hacen que se modifique de cierta forma ya que la absorben de una manera peculiar. Son justamente estos patrones de absorción de luz los que luego se comparan con patrones antes medidos en laboratorios y permiten conocer más de las partículas, incluida su temperatura.

objeto más helado del universo
Mediciones de las moléculas heladas descubiertas en las profundidades de la nube molecular Chameleon I. Crédito: NASA, ESA, CSA, J. Olmsted (STScI), K. Pontoppidan (STScI), N. Crouzet y Z. Smith.

“Esta es solo la primera de una serie de instantáneas espectrales que obtendremos para ver cómo evolucionan los hielos desde su síntesis inicial hasta las regiones de formación de cometas de los discos protoplanetarios”, dice McClure. “Esto nos dirá qué mezcla de hielos, y por lo tanto qué elementos, pueden eventualmente ser entregados a las superficies de los exoplanetas terrestres o incorporados a las atmósferas de los planetas gigantes de gas o hielo”.

Las nubes moleculares son en cierto sentido como guarderías polvorientas donde durante millones de años, los gases, hielos y polvos colapsan en estructuras más masivas, dando paso a la formación de estrellas y protoplanetas.

Referencias: McClure, M.K., Rocha, W.R.M., Pontoppidan, K.M. et al. An Ice Age JWST inventory of dense molecular cloud ices. Nat Astron (2023). DOI

Total
1
Share