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MEDIO AMBIENTE

¿Cuál es el árbol más antiguo del mundo? Parece que está en Chile

La Tierra ha visto pasar un sinfín de seres que han vivido en armonía con los recursos que les brinda la naturaleza. Desde los más pequeños organismos que poco a poco fueron complejizando la vida, hasta los dinosaurios que representan los animales más impresionantes que hayan pisado el planeta. Pero de entre todos los seres vivos, hay uno que guarda una gran relación con los organismos primigenios que se encargaron de invadir la Tierra de oxígeno. Tanto las cianobacterias como los árboles, comparten la fotosíntesis y quizá por eso no resulte extraño que el ser vivo más antiguo que todavía habita entre nosotros sea un árbol.

Los árboles son los seres más antiguos que existen en el presente, muchos de ellos datan de hace cientos e incluso algunos otros llevan milenios completos de pie. Es por esto que resulta muy difícil saber con exactitud cuál de ellos es el que mayor edad presenta, lo único que podemos decir es que entre los árboles descubiertos se pueden estipular récords de antigüedad.

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Hasta ahora el récord del árbol más viejo lo tenía Matusalén, un pino bristlecone en el este de California. Según los dendrólogos, que se encargan de estudiar los anillos en los troncos de los árboles, Matusalén tiene una edad de 4,853 años lo que significa que ha visto pasar a nuestros antepasados hasta convertirse en la especie que somos ahora. Pero un nuevo descubrimiento pone en jaque el récord del árbol y sugiere que el ser arbóreo más antiguo yace en el bosque húmedo de Alerce Costero en Chile.

Jonathan Barichivich proviene de una familia de guardabosques que se han encargado de preservar el bosque del parque nacional chileno. Cuando era niño su abuelo lo llevó al mágico bosque para presentarle un árbol de alerce (Fitzroya cupressoides), cuyo tronco ya alcanzaba un grosor impresionante. Desde entonces la imagen del árbol dejó un gran impacto en el pequeño Barichivich, tanto que ahora muchos años después se ha encargado de estudiar su tronco con la ciencia de la dendrología.

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La edad estimada del Gran Abuelo

Recientemente el ahora investigador, obtuvo una muestra del tronco que a día de hoy supera los cuatro metros de grosor. Es tan ancho que las herramientas de Jonathan no alcanzaron a cubrir tal tamaño, por lo que sólo se extrajo cuidadosamente y sin dañarlo, un núcleo parcial del grosor del tronco.

De las muestras obtenidas de los anillos del Alerce Milenario o árbol Gran Abuelo como lo llaman los lugareños, el dendrólogo obtuvo un estimado de 2 mil 400 años. Pero esta era una respuesta incompleta y Barichivich no se dio por vencido. Utilizó muestras completas obtenidas de otros alerces, así como variables de los factores ambientales del lugar. Con estos datos, creó un modelo que le diera la respuesta completa sobre la antigüedad del gran árbol. El resultado final arrojó una estimación de 5,484 años, por lo que se tiene evidencia para creer que el Alerce Milenario ha estado vivo desde hace más de cinco milenios.

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La investigación de Barichivich está ahora en revisión por pares para ser publicada, sin embargo, sus métodos han sido cuestionados por otros dendrólogos que argumentan que para conocer la edad de un árbol se requiere del núcleo completo. Pero habrá que esperar a los resultados de la publicación por pares para saber si el árbol más antiguo realmente vive en Chile.

Mientras tanto, Jonathan dice no estar preocupado por batir el récord con su amigo arbóreo, simplemente le interesa que se le preste la debida atención. Si no se le dan los cuidados necesarios al bosque en el que habita, Chile podría perder al ser más longevo en su territorio, por lo que el investigador espera que con esto se impulsen programas para preservar al Gran Abuelo.

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