James Webb captó luz fantasmal

El telescopio James Webb captó luz fantasmal por primera vez

El recorrido por el espacio apenas lleva unos meses, pero el Telescopio James Webb captó luz fantasmal por primera vez a detalle. Desde sus primeras fotografías hasta los más recientes descubrimientos, la mirada del Webb es sin duda la más excepcional hasta ahora creada por el ser humano. Anillos de Einstein, tarántulas cósmicas y galaxias en colisión, el Universo es otro para nosotros desde que ese telescopio habita en el espacio profundo.

Como si esas infinitas capturas no fueran suficientes, el James Webb capturó luz fantasmal por primera vez. Todo se descubrió en lo que los astrónomos llaman luz intracúmulo, es decir, en esa luz que yace entre galaxias. Pero seguramente algunos se estarán preguntando…

El Telescopio James Webb Llega A Su Destino Y Este Es El Siguiente Paso
El Telescopio James Webb Llega A Su Destino Y Este Es El Siguiente Paso

¿Qué son los cúmulos o intracúmulos de galaxias?

En esencia, un cúmulo de galaxia es un conjunto superior a varias decenas de concentraciones de galaxias, literalmente. Debido a la gravedad y cercanía entre algunos de estos objetos se llegan a formar cúmulos, por ejemplo, la galaxia en la que habitamos se encuentra dentro de un cúmulo mejor conocido como Grupo Local.

Sin embargo, dentro de los cúmulos no todo son galaxias en perfecta composición, también están restos de galaxias. Cuando una parte de las estrellas que vagan por el espacio intergaláctico han sido arrancadas por las enormes fuerzas de marea que se generan entre las diferentes galaxias del cúmulo, se les llama luz intracúmulo.

James Webb captó luz fantasmal galaxia
NASA, ESA, CSA, STScI

Esos remanentes de brillo de estrellas o galaxias -que son demasiado débiles-, por lo general solo comprenden el 1% o menos del brillo del cielo más oscuro que puede observarse desde la Tierra. Pero la capacidad del Webb para mirar el universo infrarrojo es definitivamente mejor que la de cualquier ser humano en el planeta.

El telescopio puede reunir información más alejada del centro de un cúmulo de galaxias de lo que era posible utilizando telescopios ópticos, como se había intentando hasta ahora. Pero colocado en órbita en el punto 2 de Lagrange, para el Webb es sencillo revelar la luz fantasmal.

¿Dónde el James Webb captó luz fantasmal?

Los astrónomos del Instituto de Astrofísica de Canarias, Mireia Montes e Ignacio Trujillo, han podido explorar la luz intracúmulo de un cúmulo de galaxias concreto con detalles sin precedentes. Se trata del cúmulo llamado SMACS-J0723.3-7327, el cual se encuentra a tan solo 4,000 millones de años luz de distancia de la Tierra y se encuentra en el cielo visible desde el Hemisferio Sur de la Tierra en dirección a la constelación de Volans.

El análisis de esta luz difusa permitió a los astrónomos descubrir que las partes interiores del cúmulo se están formando por una fusión de galaxias masivas, mientras que las partes exteriores se deben al acreció de galaxias similares a la nuestra, la Vía Láctea.

James Webb captó luz fantasmal
NASA/ ESA/ CSA/ STScI/ IAC

Gracias a que el James Webb captó la luz fantasmal del centro de este cúmulo son dos veces mas profundas que las tomadas anteriormente por el Telescopio Espacial Hubble, lo que les permitirá estudiar cúmulos de galaxias más lejanos y con mucho más detalle. Los investigadores tuvieron que desarrollar nuevas técnicas de análisis para poder analizar esta luz fantasmal extremadamente débil, lo que aportará nuevos conocimientos sobre los procesos de formación de los cúmulos de galaxias y las propiedades de la materia oscura.

En este estudio demostramos el gran potencial de la Webb para poder observar algo tan débil. Esto nos permitirá estudiar los cúmulos de galaxias más lejos y con mucho más detalle.

Las estrellas que emiten la luz intracúmulo siguen el campo gravitatorio del cúmulo, lo cual permite rastrear la distribución de la materia oscura, permitiendo caracterizar con precisión la distribución de la materia oscura en estas estructuras gigantes.

Referencias:

Montes, M., Trujillo, I. A New Era of Intracluster Light Studies with JWST. American Astronomical Society Volume 940, Number 2 (2022). DOI

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