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MEDIO AMBIENTE

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Por qué la NASA está disparando rayos láser a los árboles

La NASA lleva ya algunos años inundando la tierra con una lluvia constante de pulsos láser que provienen desde la Estación Espacial Internacional. Extrañamente su objetivo es revelar los secretos más recónditos de los bosques del planeta, para comprender cuánta biomasa queda todavía y en qué estado se encuentra.

Una lluvia de láser sobre los bosques

Desde su lanzamiento en 2019, el GEDI (Global Ecosystem Dynamics Investigation) ha estado unido a la Estación Espacial Internacional y por lo tanto, ha estado orbitando al planeta en búsqueda de comprender mejor a los ecosistemas boscosos. Se trata del primer dispositivo satelital, encargado de proporcionar las estimaciones globales de la biomasa forestal y el carbono que almacenan.

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Créditos: NASA

Es un satélite que pesa cerca de 500 kilogramos y en este momento se encuentra acoplado a uno de los módulos de la Estación Espacial Internacional. Desarrollado en conjunto por el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA y la Universidad de Maryland, GEDI se encarga de enviar un sinfín de pulsos de rayo láser sobre las regiones boscosas del planeta. De esta forma, hace rebotar rápidamente los pulsos sobre los árboles y arbustos en la Tierra para crear mapas detallados en 3D sobre la biomasa.

¿Cómo funciona el GEDI?

La Estación Espacial Internacional se encuentra constantemente sobrevolando sobre todo el planeta. El GEDI aprovecha esta localización en movimiento para emitir pulsos de láser que manda hacia la tierra y que luego chocan con los árboles más altos. Una tecnología que se conoce como LIDAR, que básicamente consiste en enviar un pulso y medir el tiempo que tarda en regresar a su punto de partida.

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Una vez que el pulso choca con el primer objetivo que son las copas de los árboles, sigue progresando hasta encontrarse con el suelo. De esta forma, el sensor mide la diferencia de tiempo que tarda en encontrarse con las copas y la tierra firme, traduciendo el intervalo para poder estimar la altura de los bosques más aislados del planeta.

Créditos: NASA

Según los investigadores de la NASA, el GEDI les permite estimar los distintos niveles de vegetación, lo que no sólo les informa la altura promedio de los bosques, sino un sinfín de información valiosa como la complejidad estructural de los ecosistemas. Esta es la primera vez que se utiliza un dispositivo LIDAR para fines de investigación de los ecosistemas y también, es la primera vez que se coloca uno en la EEI.

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Medición de carbono

Una gran área de incertidumbre para los científicos, es que no se sabe con exactitud cuánto carbono se almacena en los bosques de la Tierra, explica Ralph Dubayah , investigador principal de GEDI y profesor de ciencias geográficas en la Universidad de Maryland. Lo que sabemos es que los árboles extraen carbono de la atmósfera para impulsar su crecimiento, por lo que la gran mayoría de los bosques están constituidos de este elemento. No obstante, al no conocer las cifras exactas, no es posible predecir cuánto carbono se libera hacia la atmósfera con las deforestaciones y los incendios forestales.

El GEDI ayudará a los investigadores a comprender mejor a los bosques de la Tierra y la información que brinde, será de gran importancia para conocer la capacidad realista de almacenamiento de carbono de la naturaleza, información crucial para afrontar la crisis climática.

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