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MEDIO AMBIENTE

Thwaites, el ‘glaciar del fin del mundo’ podría estar al borde del colapso

Conservar las fuentes de hielo marino del planeta se ha convertido en una lucha constante en contra del calentamiento global. Pero el aumento de temperatura tanto en el medio ambiente como en las corrientes oceánicas ha ido mermando cada vez más en el sedimento glacial. Thwaites ha sido nombrado como ‘el glaciar del fin del mundo’ debido al riesgo inminente de colapso, mismo que aumentaría considerablemente el nivel del mar. Es por esto que los científicos climáticos lo han mantenido vigilado y recientemente han salido a la luz nuevos datos que confirman los temores.

Una investigación de la Universidad del Sur de Florida ha logrado descifrar la historia del glaciar Thwaites, que es de vital importancia para conocer el comportamiento a futuro del ahora debilitado glaciar. Descubrieron que en algún momento del siglo XX, el glaciar se desprendió del lecho marino y en ese momento el hielo retrocedió a una tasa de 2.1 kilómetros por año, lo que es doble de la tasa de derretimiento que se ha observado en los glaciares en la última década.

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Gracias al mapeo de retroceso histórico de Thwaites, la evidencia muestra que el glaciar podría tener la capacidad de retroceder más rápido de lo esperado en un futuro cercano. Actualmente se encuentra protegido por un muro de contención natural, una cresta del lecho marino que ha mantenido al glaciar bajo control. Sin embargo, cuando Thwaites cruce dicho lecho, la tasa de derretimiento podría alcanzar niveles preocupantes.

“Thwaites realmente se está agarrando con las uñas, y deberíamos esperar ver grandes cambios en pequeñas escalas de tiempo en el futuro, incluso de un año al siguiente, una vez que el glaciar retroceda más allá de una cresta poco profunda en su lecho”, explica Robert Larter, geofísico marino y coautor del estudio.

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Incremento del nivel del mar preocupante

Ubicado en la Antártida Occidental, el glaciar es uno de los más anchos de la Tierra y tiene el tamaño del estado de Florida, Estados Unidos. Por lo tanto, un derretimiento de tales niveles ha generado preocupación en los investigadores climáticos, pues tal cantidad de entrada de agua al océano representaría un incremento en el nivel del mar de hasta casi cinco metros.

Dicha preocupación no es reciente, desde hace ya unas décadas se esperaba que ocurriera un retroceso del hielo importante en el futuro. Esta se vio agravada cuando en la década de los 80 se descubrió que debido a que el glaciar está conectado a tierra en el fondo del mar y no a tierra firme, las corrientes cálidas podrían acelerar más el retroceso de su superficie.

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*Mapa que muestra las zonas de puesta a tierra del glaciar Thwaites. Créditos: Graham, A.

El calentamiento global a causa de las emisiones de carbono derivadas de las actividades antropogénicas, está ocasionando una serie de consecuencias importantes que afectan tanto a la atmósfera como a los océanos. Se sabe que la temperatura global de las corrientes marinas ha ido incrementando a medida que avanza la crisis climática y las consecuencias ya se han visto en el constante deshielo de los glaciares como Thwaites.

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Referencias: Graham, A.G.C., Wåhlin, A., Hogan, K.A. et al. Rapid retreat of Thwaites Glacier in the pre-satellite era. Nat. Geosci. (2022). DOI

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