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ORBE CULTURAL

Detrás del litio, el mineral fundamental de la electricidad

Conforme se van descubriendo los usos de distintos recursos naturales a favor de la vida moderna, estos se vuelven imprescindibles para el continuo desarrollo de la tecnología. En su momento la Revolución Industrial volvió a la humanidad dependiente de los combustibles fósiles que hasta la fecha se siguen utilizando. Sin embargo, en el camino se han descubierto nuevos usos de elementos como el litio que se incluye en la construcción de la mayoría de los dispositivos modernos, pero qué es exactamente y por qué se ha convertido en un mineral fundamental para la electricidad y que ha dejado grandes huellas en el medio ambiente.

*Minas de litio. Reuters

¿Qué es y para qué sirve el litio?

Acorde con la Real Sociedad de Química de Reino Unido (RSC), el litio es un metal que se encuentra de forma natural en salmueras, pozos petrolíferos, así como también en otros biomas como el mar y los campos geotermales. Forma parte de la tabla periódica con el símbolo ‘Li’ y se ubica en la parte de los metales del grupo 1, es decir, que es un elemento alcalino. En su forma pura el litio tiene el aspecto de metal muy blando de color blanco platinado.

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Entre sus cualidades por las que se ha posicionado como el ‘oro blanco’ de la modernidad, está su densidad. El litio posee la mitad de la densidad del agua por lo que se corona como el metal sólido más ligero de toda la tabla periódica. Aunado a esto, sus propiedades conductivas tanto de calor como de electricidad son superiores a muchos metales, es por esto que se le ha valorado como un recurso altamente demandado pues ambas características son apreciadas en la construcción de dispositivos tecnológicos.

¿Cuál es el uso del litio?

Todo lo que nos rodea está construido de materiales extraídos de la naturaleza que el hombre modifica para lograr el resultado esperado. En el caso del litio sus dos principales cualidades, que es un excelente conductor y además el más ligero que hay, lo convierten en un elemento ideal a utilizar en distintas áreas, no sólo en la tecnológica sino también en la medicina y el uso de materiales.

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Su aplicación más común es la creación de baterías para dispositivos móviles, computadoras portátiles, cámaras e incluso para automóviles eléctricos. Al ser el metal más ligero, permite crear dispositivos cada vez más pequeños que tengan un gran poder de conductividad y almacenamiento de carga sin la necesidad de portar baterías tan grandes. Lo más probable es que justo ahora esté sosteniendo un poco de litio entre sus manos.

En cuanto al uso de materiales se refiere, se ha descubierto que el litio en aleación con otros metales como el aluminio y el magnesio, fortalece la resistencia de estos a la par de volverlos más ligeros. En ese sentido, se le utiliza para la creación de chalecos antibalas, pues la aleación de estos tres metales es tan resistente que es capaz de parar el disparo de balas sin necesidad de cargar chalecos tan pesados. Por otro lado, la aleación de litio y aluminio se utiliza para la construcción de otros objetos como naves aéreas o bicicletas que requieren ser ligeras pero resistentes.

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La industria farmacéutica también hace uso de las propiedades superconductivas eléctricas del litio. Este mineral se ha utilizado en diversos medicamentos para el tratamiento de trastornos maníaco-depresivos, así como episodios de manía, ya que ayuda a mejorar la conductividad en la sinapsis.

Estos son tan sólo algunos de los usos del litio y razones por las que se ha convertido en un elemento muy codiciado. Lamentablemente su método de extracción ha causado un fuerte impacto en el medio ambiente pues los yacimientos están siendo fuertemente explotados, sin contar el sobreconsumo de agua que se requiere para obtener este mineral tan codiciado.

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