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MEDIO AMBIENTE

Enorme río descubierto debajo de la Antártida está derritiendo el hielo

Por: Ecoo sfera3 de noviembre de 2022

Científicos encontraron un río escondido debajo de las pesadas placas de hielo de la Antártida. El flujo del agua que no se puede ver a simple vista, podría afectar la dinámica del hielo del continente helado, acelerando potencialmente la pérdida de hielo que de por sí ya se encuentra vulnerable debido al calentamiento global.

Utilizando un radar de penetración de hielo montado en un avión, investigadores de la Universidad de Waterloo lograron mapear un río que atraviesa por debajo de las placas de hielo que recubren la Antártida. El río de 460 kilómetros de largo, recolecta agua en la base de la capa de hielo antártica que es de un área del tamaño de Alemania y Francia juntas.

Crédito: Neil Ross

El descubrimiento muestra a los científicos que debajo de las enormes capas de hielo, existe un flujo de agua mucho más activo del que se creía con anterioridad. Con anterioridad ya se sabía que la Antártida poseía ríos y lagos debajo de las gruesas capas de hielo, sin embrago, no se pensó que la extensión de estos fuera de tal tamaño. Además, se pensaba que estos cuerpos acuosos actuaban de manera independiente, sin estar conectados unos con otros.

“Cuando descubrimos por primera vez lagos debajo del hielo antártico hace un par de décadas, pensamos que estaban aislados unos de otros”, explica el coautor del estudio Martin Siegert , glaciólogo del Instituto Grantham en el Imperial College de Londres. “Ahora estamos empezando a comprender que hay sistemas completos allí abajo, interconectados por vastas redes fluviales, tal como podrían estar si no hubiera miles de metros de hielo encima de ellos”.

El río recién descubierto tiene una extensión de 460 kilómetros y está a cientos de kilómetros de profundidad. No obstante, esto es suficiente para fomenta el derretimiento del hielo de las placas que se encuentran por encima de él, que se extienden desde la Antártida oriental hasta la región occidental y llegan al mar de Wedell.

Credito: Dow, 2022.

Entiendo los ríos debajo de la Antártida

Los investigadores creen que la presencia de los sistemas fluviales submarinos podrían ser la explicación del derretimiento de hielo en regiones de la Antártida que hasta ahora no tienen un porqué. “Este descubrimiento podría ser un eslabón perdido a nuestros modelos”, dice la Dra. Christine Dow, coautora del estudio.

Sus conclusiones apuntan a que el agua dulce del río que cruza por debajo de cientos de kilómetros de la plataforma flotante, agita agua más caliente hacia el fondo de la plataforma de hielo, derritiéndola desde abajo. Lo que nos habla de que no podemos comprender completamente el derretimiento del hielo sin considerar todo el sistema completo que involucra la capa de hielo, el océano y el agua dulce.

Ahora los investigadores están intentando recopilar mayor información sobre cómo los ríos subterráneos podrían generar una Antártida completamente diferente a la que conocemos y cómo esto afectaría a su vez a la dinámica planetaria.

Referencias: Dow, C.F.,Ross, N.,Jeofry, H. et al. Antarctic basal environment shaped by high-pressure flow through a subglacial river system. Nat. Geosci. (2022). DOI.


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