Una pequeña variación en este número podría revolucionar la física (y la realidad) como la conocemos

Una constante con la que los científicos se han topado a lo largo de la historia podría demostrar que la naturaleza también evoluciona a través del tiempo.

Para las ciencias exactas, las constantes representan valores confiables para entender el mundo a nuestro alrededor. La velocidad de la luz, la aceleración con la que la gravedad terrestre atrae los cuerpos en caída libre y muchos otros aspectos de la naturaleza se consideran invariables a través del tiempo.

¿Pero cómo podemos estar seguros de que la naturaleza no cambia? O dicho de otra manera, ¿cómo sabemos que una constante no evoluciona a través del tiempo?

Una de las constantes más misteriosas de la ciencia aparece en los cálculos astronómicos, en el funcionamiento de la química e incluso en la manera en que los átomos se forman. Es un número con el que científicos de diversas disciplinas se topan una y otra vez a lo largo de la historia: 1/137. Descrito por el radical físico Richard Feynman como “uno de los misterios malditos más grandes de la física: un número mágico que aparece sin que podamos entenderlo”, este número aparece en ámbitos como la relatividad, el electromagnetismo y la mecánica cuántica.

La constante de estructura fina del universo, también conocida como constante de Sommerfeld, es una constante que caracteriza la interacción electromagnética entre las partículas elementales cargadas. La importancia de esta constante, representada por la letra griega “alpha” (α), es que dependiendo de su valor es posible descartar o no la existencia de una estructura interna del electrón. Se compone de tres constantes: la velocidad de la luz, la carga electromagnética de un electrón y la constante de Planck. 

Por ejemplo, durante mucho tiempo se creyó que los neutrones, protones y electrones eran las partículas elementales de la materia. Pero tiempo después se descubrió que los protones y neutrones aún pueden descomponerse en elementos más pequeños, llamados quarks.

Actualmente los científicos creen que los electrones sí son partículas elementales y en esa suposición se basa el modelo estándar de la física de partículas elementales, la física mediante la que nos explicamos la mayor parte de los fenómenos macroscópicos a nuestro alrededor. Pero si la constante alpha presentara variaciones, ello podría significar un giro inesperado para la física tal y como la conocemos.

El pasado 13 de abril se realizó la medición más precisa de esta constante, medición llevada a cabo por científicos de la Universidad de California en Berkeley. Por primera vez se utilizaron pulsos láser en lugar de cálculos indirectos para llevarla a cabo. Los resultados confirmaron que las partículas hipotéticas que habían sido nombradas como “fotones oscuros” en realidad no existen.

Si la medición hubiera revelado la existencia de los fotones oscuros, el electrón hubiera dejado de considerarse una partícula elemental, lo cual habría revolucionado por completo la física. Debido a la importancia de esta constante, los científicos no han dejado de hacer pruebas para encontrar variantes en su comportamiento.

Este mismo año entró en operaciones ESPRESSO (por sus siglas en inglés: Echelle Spectrograph for Rocky Exoplanet and Stable Spectroscopic Observations), un instrumento instalado en el Observatorio Astronómico de Paranal con la capacidad de medir velocidades radiales con una precisión de 10 cm/s.

ESPRESSO también es capaz de medir variaciones en escalas de giga años (una unidad de tiempo equivalente a 1,000 millones de años) de algunas constantes físicas, como la constante de estructura fina del universo o la relación de masas entre el protón y el electrón.

Los encargados del programa esperan que para 2019, ESPRESSO revele información inesperada que podría revolucionar toda nuestra concepción del universo.

 

* Imagen principal: Richard Feynman en acción



La niña salvaje que creció entre los animales de la sabana africana (y sus preciosas fotografías en libertad)

Ahora, la pequeña que vivió por años en la sabana africana es una cineasta ambientalista…

Excepto porque Mowgli, el protagonista del famoso libro de cuentos The Jungle Book, fue criado por lobos, la pequeña Tippi Degré podría ser el ejemplo de que la fantasía jamás está demasiado alejada de la realidad.

Esta niña creció en la sabana africana, entre animales salvajes. Tippi Degré ahora tiene 27 años y está nacionalizada francesa, pero nació en Namibia. Sus padres, fotógrafos de la vida silvestre, decidieron establecerse ahí y llevar su pasión por la naturaleza más allá.

En los territorios indómitos de Sudáfrica criaron a su hija, quien pasó ahí sus primeros diez años de vida. Ahí se hizo amiga de leones, cheetas, avestruces, y aprendió a montar elefantes –animales con los que tuvo un lazo especial, quizá por la peculiar inteligencia social que estos animales poseen–. También tuvo contacto con tribus: los Himbas y la gente de San Bushmen. La experiencia le sirvió a Tippi Degré para ir más allá de las estepas de la ficción. Porque ella ha protagonizado documentales y ha escrito libros que sirven como ventana al mundo natural para todos nosotros.

Además, está niña se convirtió en una activa vocera ambiental en pro de la conservación, por lo cual obtuvo un premio en 2001 por parte del World Wide Fund. Actualmente es parte del Festival Internacional del Medio Ambiente, en la sección para niños, y desea dirigir películas con causa, como lo dice en la presentación de la página oficial del FICMA:

Dirigiendo películas en el futuro espero poder reconectar humanos y animales, tal como siempre he sabido que estuvieron conectados en el comienzo de los tiempos.

Una muestra de la capacidad que la naturaleza tiene para sensibilizarnos y ponernos en sintonía con lo que realmente importa

A continuación algunas de las mejores fotografías de Tippi en su entorno natural, que por cierto nos recuerdan que, a fin de cuentas, todos pertenecemos a la naturaleza.

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