Los planetas que son muy parecidos a la Tierra son conocidos como exoplanetas. Éstos pueden albergar vida siempre y cuando orbiten una estrella similar al sol, a una distancia ni muy lejana ni muy cercana, para mantener en equilibrio el agua de la superficie.

Estas características son inmensamente difíciles de encontrar. Además, se debe considerar que hay toda una Vía Láctea allá afuera esperando a ser descubierta y que puede contener una cantidad enorme de exoplanetas que se ajusten a este perfil.

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Tras años de búsqueda, los expertos ahora son capaces de lanzar una estimación del número total de exoplanetas. El nuevo cálculo apunta a que podría haber cerca de 6,000 millones de planetas muy similares a la Tierra orbitando alrededor de estrellas muy parecidas al sol. La astrónoma Michelle Kunimoto, de la Universidad de Columbia Británica en Canadá, asegura que calcular los diferentes tipos de planetas que hay alrededor de otras estrellas proporciona importante información sobre posibles restricciones en el desarrollo de planetas o en la evolución.

Esto de alguna forma optimiza las mediciones o la localización de algunos exoplanetas. Por suerte, se han encontrado algunos planetas como la Tierra, con grandes posibilidades. Por ejemplo, Kunimoto encontró 17 exoplanetas en los datos de la nave espacial Kepler.

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ESA

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Como la Tierra, quizá haya millones…

A medida que la tecnología mejora y el alcance es mayor, la cantidad de exoplanetas por descubrir aumenta. Considerando que se estima que hay un total de 400,000 millones de estrellas en la Vía Láctea y el 7% de éstas son como el sol, hay mucho que descartar.

Hasta ahora, la mayoría de los exoplanetas encontrado son gigantes de gas o de hielo. La búsqueda se dificulta un poco cuando los expertos tienen dificultad para llegar directamente a los planetas y sus superficies debido a las grandes distancias. Sin embargo, hay una posibilidad de descubrir esta información gracias a los efectos de los planetas en sus estrellas.

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La nave espacial Kepler ha estudiado cerca de 200,000 estrellas de 2009 a 2018. Esas estrellas han sido clasificadas mediante un algoritmo que permite encontrar planetas similares a la Tierra. El algoritmo de Kunimoto funcionó y logró estimar que hay 6,000 millones de exoplanetas similares al gran globo azul.

Es verdad que esto solo es una estimación, pero nos da una idea de que el universo es tan grande que no hay garantía de que haya vida en otro universo o que éste sea incluso habitable. Esta es una nueva herramienta que permite explorar con mayor eficacia el exterior y, por qué no, comprender la importancia de nuestra propia existencia.

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