La categoría de planeta ‘algodón de azúcar’ suena salida de un mundo de ensueño, pero realmente existe. Los astrónomos llaman así a un tipo de exoplaneta recubierto de una enorme envoltura de gases.

No existe otro planeta igual a WASP-107b, un mundo gigante tremendamente esponjoso que entra dentro de la categoría ‘algodón de azúcar’ o ‘super-puff’. El hallazgo realizado por un grupo de investigadores del Instituto de Investigación de Exoplanetas de la Universidad de Montreal, desafía nuestra comprensión sobre la constitución de planetas.

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ESA/Hubble, NASA, M. Kornmesser.

El descubrimiento de WASP-107b se produjo en 2017. Sin embargo, los astrofísicos recientemente hallaron que su núcleo es mucho menor de lo que se creía necesario para formar la colosal envoltura de gas que rodea a planetas gigantes como Júpiter o Saturno.

Del tamaño de Júpiter con la masa de Neptuno

Se sabe que el planeta ‘algodón de azúcar’, orbita una estrella enana naranja. A una distancia aproximada de 200 años luz de la Tierra, en la constelación de Virgo. Según la investigación publicada en The Astronomical Journal, es mucho más ‘esponjoso’ de lo que se creía con anterioridad. Alcanza el tamaño de Júpiter (equivalente al volumen de 1317 Tierras), sin embargo, apenas tiene una décima parte de su masa.

Gracias a las observaciones obtenidas por el equipo de expertos en el Observatorio Keck de Hawái, estudio, se sabe ahora que WASP-107b orbita su estrella 16 veces más cerca que la Tierra del Sol. Está tan cerca de la estrella nena, que su periodo orbital apenas alcanza los 5.7 días. Además su temperatura es de unos 461°C, lo que ocasiona que su atmósfera se esté evaporando rápidamente.

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USKing

La teoría de los investigadores es que el exoplaneta se formó lejos de la estrella enana que orbita. Eve J Lee, coautora del estudio explica que “para WASP-107b, el escenario más plausible es que el planeta se formó lejos de la estrella. Donde el gas en el disco es lo suficientemente frío como para que la acumulación de gas pueda ocurrir muy rápidamente. Más tarde el planeta pudo migrar hasta su posición actual”.

Por su parte Björn Benneke, coautor y líder del estudio, profesor de astrofísica de la Universidad de Montreal, recalcó las grandes implicaciones que este descubrimiento conlleva.

“Este trabajo aborda los fundamentos mismos de cómo los planetas gigantes pueden formarse y crecer. Proporciona una prueba concreta de que se puede desencadenar una acumulación enorme de una envoltura de gas para núcleos que son mucho menos masivos de lo que se pensaba”.

Referencias: 
Astronomical Journal. (2021). “WASP-107b’s density is even lower: a case study for the physics of gas envelope accretion and orbital migration”. 161 (2). DOI  

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