Despertar en medio de la oscuridad sin poder moverse, mientras un ente con aspecto aterrador nos observa directamente, bien podría ser un escenario de una película de terror. Pero los hechos más bien concuerdan con un episodio de parálisis del sueño. Esta es una afección que sufren muchas personas alrededor del mundo y cada cultura le ha dotado de su propio significado. No obstante, todo indica que es un fenómeno del cerebro y la mente… ¿qué sucede en el cerebro durante una parálisis de sueño?

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Brooke Shaden

La parálisis del sueño es una condición en donde la persona que la experimenta se despierta abruptamente y se siente temporalmente paralizado. La incapacidad de moverse o hablar puede llevar a la frustración, desesperación o incluso al pánico. Y, aunque en la antigüedad y en diversas culturas se le ha asociado con distintos entes, este es un fenómeno que ocurre en el cerebro.

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Los episodios de parálisis del sueño suelen ser cortos, duran apenas unos segundos o minutos. Sin embargo, la sensación de incapacidad de movimiento hace parecer que se trata de largos periodos de frustración. La naturaleza del fenómeno lo han envuelto en misterio, pero los científicos intentan descifrar qué sucede en el cerebro durante la parálisis del sueño y por qué se presentan esas extrañas alucinaciones.

La neurología detrás de la parálisis del sueño

La parálisis del sueño suele presentarse cuando nos hemos privado de dormir durante largos periodos, o bien durante las siestas diurnas. Ocurre cuando despertamos en una fase del sueño conocida como REM (Movimiento Ocular Rápido), durante la cual se presentan la mayoría de los sueños vívidos. Durante esta fase, la corteza prefrontal dorsolateral que se encarga de la planificación y el pensamiento lógico, se apaga. Lo que explica por qué los sueños durante REM parecen tan reales, además de la distorsión de estos inundados con paisajes oníricos surrealistas.

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Nicolas Bruno

Los sueños durante REM son tan vívidos que de hecho el cerebro activa un mecanismo de defensa para evitar que nos lastimemos. La solución brillante es que paraliza al cuerpo temporalmente y así, evita que nos golpeemos. Además, REM se sumamente parecida al estado de vigilia, que es la fase en la que estamos totalmente despiertos. Los latidos del corazón se aceleran, al igual que la respiración y las ondas cerebrales también aumenta, virtualmente REM y la vigilia pueden parecer indistinguibles.

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Durante la parálisis del sueño, el cerebro despierta en fase REM aunque para quien la experimenta, parece ser tan real como si estuviera en vigilia. Como si la parálisis corporal no fuera de por sí aterradora, la experiencia vívida de realidades paralelas, lleva al fenómeno a otro nivel. Incluso en ocasiones, la experiencia es tan terrorífica que deriva en estrés post traumático. Aunque las alucinaciones o sueños que se experimentan durante la parálisis del sueño se entremezclan con las creencias y las ideas depositadas en otras regiones del cerebro. De ahí que en países como Egipto, que cree en la existencia de la criatura Jinn (genio malvado), se teme más a este fenómeno que en otros países.

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Brooke Shaden

Y aunque lo que sucede durante la parálisis del sueño tiene su explicación en el funcionamiento del cerebro, esto no significa que quien la sufre no esté pasando por una experiencia desagradable. Para ello, existen terapias alternativas como la meditación que ayuda a aminorar las parálisis del sueño.

Referencias: 
Jalal, B. Romanelli, A. Hinton, D. (2015). Cultural Explanations of Sleep Paralysis in Italy: The Pandafeche Attack and Associated Supernatural Beliefs. Culture, Medicine and Psychiatry. DOI

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