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NATURA

Fernanda, la tortuga que sobrevivió a la extinción (es la única de su especie)

Las Islas Galápagos son representativas de la riqueza natural, no sólo por su gran biodiversidad que ha servido como un laboratorio natural para los investigadores, sino porque precisamente en este lugar Charles Darwin entendió la dinámica de la naturaleza, que más tarde plasmó en su Origen de las Especies.

Aparte de los pinzones que formaron parte importante en el estudio del naturalista, otro de los animales emblemáticos de las Islas Galápagos que ayudaron a comprender la evolución de la vida, fueron las tortugas gigantes. Lamentablemente muchas especies de tortugas de gran tamaño han desaparecido de la faz de la Tierra, relegadas a la extinción. Sin embargo, la naturaleza tiene formas extrañas de sortear los peligros y recientemente se confirmó que una tortuga encontrada en las Islas Galápagos, es la única sobreviviente de su especie.

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Se trata de una hembra de Chelonoidis phantasticus (tortuga gigante fantástica), una especie extinta hace más de un siglo. Fernanda, como han llamado los investigadores a la tortuga, es una hembra de 90 años que fue encontrada en 2019 en la Isla Fernandina del Archipiélago de Galápagos. En aquel entonces no se sabía con exactitud a qué genero pertenecía, sin embargo, los investigadores se sorprendieron pues podría tratarse de la única sobreviviente de su especie.

Para asegurarse de no adelantar conjeturas y de traer a colación el Efecto Lázaro sin bases sustentables, se realizaron los análisis pertinentes. Los resultados fueron dados a conocer hace apenas unos días y para sorpresa de los naturalistas, en efecto se trata del único ejemplar de tortuga gigante fantástica en el mundo.

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Fernanda es la única de su especie en el mundo

Cuando se descubrió a Fernanda en el Archipiélago de Galápagos, muchos expertos dudaron de que existiera una sobreviviente de tortuga gigante fantástica. Todos los estudios que se habían hecho hasta ahora sobre esta especie, habían sido a partir de restos de tortugas bien conservadas, por lo que la duda se instauró de inmediato.

El último espécimen de tortuga fantástica del que se tiene registro, data de 1906, desde entonces se la había considerado como extinta y no se volvió a ver a ningún ejemplar de la especie, hasta ahora que Fernanda resultó ser la única de su especie.

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*Último ejemplar de tortuga gigante fantástica de las Islas Galápagos, encontrado en 1906.

Cuando los exploradores encontraron a Fernanda, los primero que notaron fue que carecía del llamativo ensanchamiento de la espalda que caracteriza a las tortugas gigantes fantásticas. Por esta razón, de inmediato se puso en duda la especie de Fernanda, aunque existía la posibilidad de que el crecimiento atrofiado de la tortuga pudiera haber distorsionado sus rasgos.

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Para despejar las dudas, Peter Gaughran, profesor emérito de zoología de la Universidad de Princeton y estudioso de estas especies durante más de 40 años, tomó muestras del ADN y lo comparó con el ADN del último espécimen conocido de 1906. De esta forma, pudo secuenciar el genoma completo de Fernanda y finalmente se determinó que sí pertenece a la especie Chelonoidis phantasticus.

“Vimos, honestamente, para mi sorpresa, que Fernanda era muy similar a la que encontraron en esa isla hace más de 100 años, y ambas eran muy diferentes de todas las tortugas de las otras islas”, dice Gaughran.

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Lo más sorprendente de la investigación es que Fernanda, la tortuga gigante fantástica, está viva todavía y pertenece a una especie de la que no se tenían indicios en más de un siglo. Por ahora, la tortuga de 90 años de edad se encuentra en el Centro de Tortugas del Parque Nacional Galápagos, un centro de rescate y reproducción, donde los expertos están tratando de comprender qué ocasionó su desaparición y qué pueden hacer para mantener viva a su especie.

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