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NATURA

En el pasado las nutrias eran tan gigantes como los leones

Los grandes animales de la África Salvaje son tan majestuosos que el hombre bien hace en guardarles respeto y distancia. Quizá los leones son el claro ejemplo de cuando se conjuga un el gran tamaño con unas fauces capaces de destrozar cualquier objeto que se les ponga enfrente. Es por esto que resulta sorprendente pensar que hace millones de años, caminaron sobre la Tierra nutrias tan gigantes que tenían el tamaño de un león e incluso, los investigadores dicen que bien podían haber llegado al tamaño de un oso grizzly.

De nombre científico Enhydriodon omoensis, las nutrias gigantes vivieron durante finales del Mioceno y principios del Pleistoceno. Pesaban alrededor de 200 kilogramos y tenían dientes lo suficientemente grandes como para aplastar cualquier tipo de huevos. Se trata de los mustélidos más grandes que jamás hayan pisado le Tierra.

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Un fémur gigante

El paleontólogo etíope Yohannes Haile-Selassie de la Universidad Estatal de Arizona explica que el Valle del Omo, que se sitúa en Etiopía, es uno de los primeros sitios de gran “importancia paleontológica”. Ya desde principios de 1900, los investigadores europeos habían descrito que era un sitio en donde podían encontrarse una gran cantidad de fósiles.

Pero no fue hasta 1967 que un equipo internacional de paleontólogos inspeccionó el área y se encontraron con grandes sorpresas prehistóricas. En 1970, las excavaciones revelaron un enorme fémur que creían había pertenecido a una especie de carnívoro, aunque no estaban seguros de cuál era. Más tarde se descubrió que se trataba de una nutria gigante, aunque no tenían mucho indicio para conocer más sobre la gigantesca especie.

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Créditos: SABINE RIFFAUT, CAMILLE GROHÉ / PALEVOPRIM / CNRS – UNIVERSIDAD DE POITIERS

Camille Grohé de la Universidad de Poitiers de Francia se adentró en los museos para buscar más evidencia que sustentara la hipótesis de que se trataba de una nutria gigante. Ella dice que “ahí es donde encuentras cosas realmente geniales, en los museos”

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Durante unas tres semanas, Grohé trabajó en el sótano del Museo Nacional de Etiopía, analizando los cientos de fósiles de carnívoros Omo. “No solo estaba mirando nutrias”, dice ella. “Estaba observando la diversidad general [y] verificando si los especímenes que teníamos en la base de datos también coincidían con los especímenes que teníamos en los cajones”.

Nutrias gigantes terrestres

En 2019, Grohé regresó a Etiopía a el gran Valle del Omo para analizar mayor evidencia y descubrir más sobre las nutrias gigantes como leones. Allí encontró algo asombroso, las nutrias gigantes no eran acuáticas como lo son hoy en día sus parientes lejanos, sino que parecen haber tenido un modo de vida mucho más terrestre.

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“Se alimentaba de una amplia gama de presas [terrestres]”, dice Grohé. También encontró que sus patrones patrones eran similares a los que se encuentran hoy en día en los grandes felinos y las hienas.

Sin embargo esto deja una gran incógnita y es que, si las nutrias gigantes tenían un amplio hábitat y un gran número de presas de las qué alimentarse, entonces no queda claro por qué se extinguió. Para descubrir esto, los investigadores tendrán que continuar con las pesquisas y así descubrir cómo fue que las nutrias gigantes desaparecieron del mapa.

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Referencias: Grohé, C. (2022). Lutrinae Bonaparte, 1838 (Carnivora, Mustelidae) from the Plio-Pleistocene of the Lower Omo Valley, southwestern Ethiopia: systematics and new insights into the paleoecology and paleobio­geography of the Turkana otters. Publications Scientifiques, DOI

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