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NATURA

La medusa inmortal que desafía al envejecimiento

Los seres de la naturaleza tienen una constante: nacen, crecen, se reproducen y mueren. Es un mantra que hemos aprendido en la escuela una y otra vez, y que los biólogos conocen perfectamente ya que es el comportamiento de todas las criaturas de la Tierra, o casi todas. Existe una medusa que desafía esta ley de la naturaleza, es la medusa inmortal cuyo nombre científico es Turritopsis dohrnii y parece no envejecer nunca.

Investigadores de la Universidad de Oviedo, han conseguido finalmente descifrar el genoma de la medusa inmortal y con esto, comprender la causa de la extraña inmortalidad de la medusa. Cómo es que T. dohrnii ha logrado evitar la muerte por envejecimiento es un cuestionamiento que tiene asombrados a los expertos y esperan encontrar más respuestas al respecto.

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La medusa inmortal habita en el Mar Mediterráneo y en las aguas de Japón, es una especie de tamaño pequeño. Estas criaturas comienzan su vida como igual que otras especies de medusas, como larvas (plánulas) minúsculas que nadan libremente en el mar. Luego se convierten en pólipos hasta que crecen lo suficiente para alcanzar la madurez sexual y finalmente se les puede observar como medusas pequeñas en el océano.

Pero su principal característica es que son biológicamente inmortales, lo que significa que en cualquier punto de su desarrollo pueden revertir el envejecimiento, regresando a su etapa de pólipo. El ciclo puede repetirse una y otra vez, hasta que eventualmente algún depredador termine con la vida de la medusa.

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El genoma que desafía a la muerte

Los investigadores descubrieron la clave de la inmortalidad biológica de la pequeña medusa, encontraron que la clave desde luego está en el genoma. Los genes de T. dohrnii están asociados mayormente “con la replicación y la reparación del ADN, el mantenimiento de los telómeros, la renovación de la población de células madre, la comunicación intercelular y la reducción del ambiente celular oxidativo”, explican los autores del artículo.

En otras palabras, los procesos que se llevan a cabo en la naturaleza de las medusas, están asociados claramente con la longevidad y el envejecimiento saludable. Antes de que las medusas alcancen la edad más avanzada que eventualmente las lleve a la muerte, generan cambios en la expresión génica y revierten el envejecimiento mediante el silenciamiento de genes mediados por la denominada ruta ‘Polycomb’.

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Es decir, que logran echar marcha atrás al envejecimiento gracias a sus células especializadas que logran desdiferenciarse (revertir) y así, adquieren la capacidad de convertirse en cualquier otro tipo de célula.

Aún queda mucho por investigar los mecanismos mediante los cuales la medusa inmortal desafía a la ley de la naturaleza. Sin embargo, esta investigación abre una nueva vía para comprender cómo es que el genoma se comporta para evadir el envejecimiento.

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Referencias: Torner, P. (2021).Comparative genomics of mortal and immortal cnidarians unveils novel keys behind rejuvenation. PNAS, DOI

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