La NASA decidió honrar al fallecido científico mexicano Rafael Navarro, al bautizar con su nombre a una colina de Marte recién captada por el rover Curiosity. El nombramiento le hace honor al galardonado científico mexicano del Instituto de Ciencias Nucleares (ICN) de la Universidad Autónoma de México, quien murió el pasado 28 de enero como consecuencia de la Covid-19.

Rafael Navarro científico mexicano
Gaceta UNAM

El rover Curiosity forma parte de la misión de exploración de Marte de la NASA. Esta se lanzó el 26 de noviembre de 2011 y aterrizó en el planeta rojo el 5 de agosto de 2012. Han pasado casi 9 años desde que la misión tocó tierra firme en Marte y desde luego que muchos han sido los científicos que han trabajado arduamente para que la misión se mantenga en pie.

NASA otorga el nombre del científico mexicano Rafael Navarro a una colina de Marte para honrar su memoria 

Entre las filas de expertos, Rafael Navarro destacó por su colaboración en el desarrollo del equipo Sample Analysis at Mars (SAM). Un laboratorio portátil encargado de revisar la química del suelo, rocas y aire marcianos, y que ha representado clave importante para los hallazgos encontrados por el Curiosity.

SAM Mars
Sample Analysis at Mars. NASA.

Paul Mahaffy, líder de expertos de la NASA y principal promotor del honor otorgado a Navarro, explica que en conjunto decidieron que una colina de Marte fuese nombrada en honor al científico mexicano. El mismo Mahaffy explica la montaña se localiza al noreste del cráter Gale, cerca del monte Sharp en Marte. Lugar donde ahora se encuentra trabajando el rover explorador.

colina en Marte Rafael Navarro
Colina de Marte “Rafael Navarro”. NASA.

“Como equipo decidimos que sería una buena forma de honrar a nuestro colaborador y amigo Rafael Navarro González (…). Sabemos que los nombres oficiales para los objetos en el espacio los da la Unión Astronómica Internacional, pero creemos que con esta iniciativa el nombramiento formal será más rápido”, comentó Mahaffy.

“Rafael fue un buen amigo y científico dedicado, y ha sido un privilegio y honor para el equipo de exploración de Marte trabajar con él por varios años”. Señaló el experto del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

Quién fue Rafael Navarro González

Rafael Navarro González nació un 25 de abril de 1959 y formó parte de la matrícula de la Universidad Nacional Autónoma de México como biólogo. Posteriormente completó un doctorado en química por parte de la Universidad de Maryland. Además, también se especializó en astrobiología, profesión que le abrió las puertas para colaborar con la NASA en la misión del rover Curiosity.

Rafael Navarro colina de Marte
Gaceta UNAM

Su investigación ha dejado legados de suma importancia en el campo de laboratorio y modelación teórica, donde combinó exitosamente las ciencias de la biología, química y física. En 1994 estableció el Laboratorio de Química de Plasmas y Estudios Planetarios en el Instituto de Ciencias Nucleares de la UNAM. Gracias a su amplio trabajo, le abrió las puertas a México para involucrarse en asuntos científicos, llegando a colaborar con la NASA para la creación del Sample Analysis at Mars, el laboratorio de análisis de suelo utilizado para la exploración de Marte.

Parte de los logros de Navarro también incluyeron la identificación del papel de los relámpagos volcánicos en el origen de la vida en la Tierra. También identificó una zona en el desierto de Atacama, en Chile, con suelo característico similar al de Marte, gracias a lo cual recibió premios internacionales. Ahora una colina en Marte lleva su nombre como muestra del gran legado que Rafael Navarro ha dejado a la ciencia.

Navarro falleció el 28 de enero de 2021, como consecuencia de complicaciones derivadas de la enfermedad Covid-19.

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