La NASA busca vida extraterrestre a través de la contaminación presente en atmósferas de exoplanetas donde podrían existir condiciones para la vida como la conocemos. 

La búsqueda de vida extraterrestre ha sido una constante en la humanidad. Incluso antes de tener la tecnología moderna de hoy en día, encontrar civilizaciones extraterrestres ha estado en la mente del ser humano. Diferentes son las vías que se han utilizado para poder resolver la incógnita de si somos los únicos con vida en este vasto universo, pero la NASA está implementando un método ciertamente intrigante.

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NASA

Los astrónomos han encontrado 4 mil planetas orbitando estrellas, algunos de ellos presentan las condiciones adecuadas para albergar vida tal como la conocemos. Según la agencia espacial de los Estados Unidos, en estos exoplanetas, la vida pudo haber evolucionado hasta el punto de producir civilizaciones tecnológicas. Lamentablemente llegar hasta aquellos orbes para comprobar si existe vida es imposible hasta ahora, en términos de viajes espaciales. En cambio, pueden utilizar la observación astronómica para analizar las atmósferas y sus componentes.

En busca de una firma tecnológica 

Según la NASA, si hay una civilización extraterrestre avanzada que habita dentro de alguno de estos exoplanetas, podría detectarse usando rastros de su propia contaminación atmosférica.

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NASA/Jay Freidlander

“En la atmósfera inferior (alrededor de 10 a 15 kilómetros), el NO2 (dióxido de nitrógeno) de las actividades humanas domina en comparación con las fuentes no humanas. Por lo tanto, la observación de NO2 en un planeta habitable podría potencialmente indicar la presencia de una civilización industrializada”, así lo explica Ravi Kopparapu del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

Cabe destacar que una firma tecnológica podría ser una combinación de gases como el oxígeno y el metano. De manera similar, un signo de tecnología en civilizaciones extraterrestres podría ser lo que se considera contaminación aquí en la Tierra, es decir, el NO2. En el estudio, el equipo de Kopparapu, utilizó un modelo fotoquímico unidimensional y un generador espectral sintético para evaluar si es posible detectar NO2 como una firma tecnológica en la atmósfera de los exoplanetas.

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El NO2 es un gas que está presente en nuestra atmósfera terrestre y no necesariamente proviene de procesos industrializados, aunque sí la gran mayoría. Volcanes, rayos y otros procesos biológicos son productores de NO2. Por esta razón es importante evaluar los niveles del gas en otros planetas, ya que el simple hecho de encontrarlo no significa per se la existencia de una civilización tecnológica.

Estudio de atmósferas en el pasado 

Esta no es la primera vez que se utiliza el análisis de compuestos contaminantes en atmósferas para buscar vida extraterrestre. En el pasado otros estudios han examinado los clorofluorocarbonos (CFC), derivados de la contaminación por hidrocarburos, como una posible firma tecnológica. Se sabe que los CFC son poderosos gases de efecto invernadero y no son productos de la biología en absoluto. En ese sentido, son una firma tecnológica más obvia que el NO2. No obstante los CFC son productos manufacturados muy específicos y lo más probable es que no prevalezcan en otros planetas.

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NASA

La investigación financiada por la NASA que busca vida extraterrestre a través de la contaminación, está en su fase temprana todavía. Faltará esperar para detectar la presencia de NO2 en atmósferas de exoplanetas. Además, deberá comprobarse que el gas compuesto proviene de procesos tecnológicos y no intrínsecos del planeta. Sólo así tendremos un indicio de vida de civilizaciones tecnológicas extraterrestres.

Referencias: 
Kopparapu, R. Arney, G. Haqq-Misra, J. Villanueva, G. (2021). Nitrogen Dioxide Pollution as a Signature of Extraterrestrial Technology. arXiv. DOI

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