El origen de la vida sigue siendo un misterio para el ser humano. Pese a las tantas teorías, no tenemos idea todavía de dónde proviene le vida. Una de las especulaciones más interesantes es la teoría de la panspermia, aquella que dice que los componentes esenciales para la vida pudieron haber llegado desde el espacio lejano. Por muchos años esta hipótesis sonó más parecida a la ciencia ficción, pero ahora que astrobiólogos han encontrado por primera vez la molécula clave del origen de la vida en el espacio, parece no sonar tan descabellada.

etanolamina en el espacio

Un equipo del Centro de Astrobiología y del Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial del Ministerio de Defensa, han hallado la molécula que se piensa sería la clave del origen de la vida. La molécula de nombre etanolamina, ha sido encontrada por primera vez en una nube de polvo y gas, muy lejos en el espacio profundo.

Cuatro de los elementos esenciales para la vida 

El descubrimiento es de suma importancia, ya que la etanolamina contiene cuatro de los seis elementos químicos que se consideran fundamentales para la vida. Está compuesta por oxígeno, carbono, hidrógeno y nitrógeno. Pero además, pertenece a los fosfolípidos, que son las moléculas más importantes en la composición de las membranas celulares.

molécula origen vida espacio

Los astrónomos detectaron la firma espectral de la etanolamina en una nube molecular cerca del centro de la Vía Láctea. Se le encontró a 100 mil años luz de distancia, en una fría nube molecular de nombre G + 0,693-0,027, a la que los investigadores lograron llegar gracias a los radiotelescopios IRAM y Yerkes. Lo que podría sugerir que los componentes básicos de la vida se formaron en el espacio interestelar y estaban presentes en los materiales cósmicos que más tarde terminaron por originar los planetas.

molécula origen vida espacio

“El hecho de que estemos encontrando, en las nubes moleculares interestelares, precursores prebióticos clave nos está diciendo que las piezas químicas más simples necesarias para la vida probablemente estén esparcidas por la galaxia”, explica Victor Rivilla, autor de la investigación. “Esta materia prima química estará disponible para la formación de nuevas estrellas y planetas, en los que, bajo las condiciones físicas adecuadas, podrían surgir nuevas formas de vida”, agrega.

¿Qué es la etanolamina?

Quizá no sea un nombre muy comúnmente conocido, pero la vida de los seres vivos depende de las moléculas de etanolamina. Las membranas que rodean las células están formadas por moléculas complejas que reciben el nombre de fosfolípidos. Se encargan de mantenerse lo suficientemente juntas como para formar una barrera de doble capa que aísla los componentes de cada célula del exterior. Justamente la etanolamina es la piedra angular de esos fosfolípidos

molécula origen vida espacio

Con anterioridad ya se había detectado etanolamina proveniente del espacio, aunque en pequeñas cantidades escondidas en meteoritos. No obstante, los investigadores no tenían la certeza de si se trataba de moléculas primordiales o más bien resultaron de la descomposición con otros compuestos químicos.

Pero la reciente investigación publicada en PNAS, sugiere que las nubes moleculares oscuras donde aún no se queman estrellas, actúan como fábricas perfectas para moléculas orgánicas complejas como la etanolamina.

etanolamina en el espacio

El descubrimiento de la molécula es de suma importancia, ya que podría ser una pista importante del origen de  la vida en la Tierra, que quizá proviene del espacio. Además, abre la incógnita de si estas moléculas orgánicas también han formado vida en planetas donde las condiciones son óptimas para su desarrollo.

Referencias:
Rivilla, V. Jiménez, I. Pintado, J. Briones, C. Rodríguez, L. (2021). Discovery in space of ethanolamine, the simplest phospholipid head group. PNAS. 118 (22). DOI

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