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MEDIO AMBIENTE

La pluma volcánica más alta jamás registrada (logró sacudir la atmósfera)

Por: Ecoo sfera4 de noviembre de 2022

Cuando los volcanes despiertan, sus estallidos pueden generar serias consecuencia al planeta. No sólo se trata de la lava que inunda los lugares más cercanos al lugar de la erupción, sino de toda la energía liberada desde el centro del planeta, que podemos ver en forma de grandes columnas o plumas de humo acompañadas de cenizas que viajan por kilómetros.

Desde luego que no todas las erupciones son iguales, algunas son más pequeñas que otras y apenas si alcanzan a cimbrar sus alrededores, pero hay otras que alcanzan tal magnitud que son capaces de tocar las capas más superiores de la atmósfera y hasta moverla como para ser vista desde el espacio. Científicos acaban de descubrir cuál ha sido la pluma volcánica más grande de todas.

La mayoría de la erupciones no suelen adentrarse tan profundamente en la atmósfera, apenas logran permanecer en la troposfera, que es la capa más baja. Pero cuando se trata de la naturaleza, siempre hay espacio para las excepciones e investigadores de la Universidad de Oxford y la Universidad de Ciencias Aplicadas de Munich, han descubierto que la erupción del volcán Hunga Tonga-Hunga Haʻapai se corona como la erupción con la pluma más alta de todas.

La erupción ocurrida en enero de 2022, provino desde el fondo del mar y aun así, logró expulsar material hasta la tercera capa atmosférica, la mesosfera. Así lo expusieron los autores de un nuevo estudio que utilizó un método satelital novedoso basado en el efecto de paralaje, que es capaz de determinar la altitud de la erupción ocurrida meses atrás.

Gracias a las mediciones pudieron estipular el tamaño de la pluma volcánica arrojada por Hunga Tonga, misma que alcanzó los 57 kilómetros de altitud. El estallido fue tal que las cenizas incluso alcanzaron otro medio kilómetro por encima de la medida estipulada.

Nunca antes una erupción había podido ser observada a tal detalle desde el espacio, sacudiendo la atmósfera y tampoco se tienen registros de pluma volcánicas que hayan logrado penetrar en la mesosfera de la Tierra.

Cómo lograron medir la pluma volcánica

Normalmente la altura de las columnas generadas por los colosos, se mide a través de la temperatura en la parte superior de la nube, utilizando sensores infrarrojos en los satélites orbitales de la Tierra. Sin embargo, cuando la pluma supera la troposfera y entra en la estratosfera, la medición por temperatura ya no es tan confiable debido a que allí la temperatura comienza a aumentar entre más altura, lo que no sucede en la troposfera.

Por lo tanto, los investigadores no podían confiar en las mediciones infrarrojas de temperatura, pensando en que la pluma de Hunga Tonga quizá habría entrado en la estratosfera. En cambio utilizaron un sistema de paralaje que provino de tres satélites geoestacionarios con vista en Tonga. Así fue como obtuvieron una estimación más real de la altura alcanzada con el estallido volcánico.

Determinaron que la pluma alcanzó 57 kilómetros de altura, por lo que no sólo salió de la troposfera, sino también de la estratosfera y sorprendentemente alcanzó la mesosfera, capa que comienza luego de los 50 kilómetros de altitud.

“Es un resultado extraordinario, ya que nunca antes habíamos visto una nube de este tipo tan alta”, dijo el autor principal, Simon Proud. “Además, la capacidad de estimar la altura de la forma en que lo hicimos nosotros (usando el método de paralaje) sólo es posible ahora que tenemos una buena cobertura satelital. No habría sido posible hace una década más o menos”.

El equipo de Proud además dijo que la pluma del Hunga Tonga-Hunga Ha’apai, llegó a 25 kilómetros después de 15 minutos de la erupción, 40 kilómetros luego de 25 minutos y para media hora después, rompía el récord por la columna de material volcánico más alta jamás registrada que se extendió en un radio estimado de hasta 90 kilómeros.

Referencias: Proud, S. Prata, A. Schmauss, S. The January 2022 eruption of Hunga Tonga-Hunga Ha’apai volcano reached the mesosphere. (2022). Science, DOI


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