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MEDIO AMBIENTE

La verdadera forma de la Antártida (así se ve bajo el hielo)

Resulta impresionante cada que los investigadores encuentran nuevos datos que nos ayudan a comprender de mejor forma la dinámica terrestre. Sobre todo cuando se trata de misterios que nunca antes se habían desvelado, como lo que yace debajo de las grandes capas kilométricas de hielo de la Antártida. Un nuevo estudio logró crear el mapa más completo de la verdadera forma del continente helado y los resultados han desvelado grandes sorpresas, como que en aquella región del globo terráqueo, se esconde el cañón terrestre más profundo del mundo.

Desvelando la verdadera forma de la Antártida

Un grupo de glaciólogos de la Universidad de California, emprendió la titánica tarea de mapear la verdadera forma de la Antártida. Para ello utilizaron los datos obtenidos de radares colocados en las alas de aviones que sobrevuelan por encima del continente helado. Estos dispositivos emiten ondas que traspasan las gruesas capas de hielo y luego rebotan contra la superficie continental.

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Sin embargo, los aviones suelen sobrevolar siempre en línea recta, dejando de lado vastas áreas de la superficie antártica. Es por esto que los glaciólogos utilizaron la información recabada por los radares, aunada a otros cálculos basados en el comportamiento del hielo. Gracias a esta combinación de grandes datos, obtuvieron como resultado el mapa más completo de la verdadera forma de la Antártida.

El mapeo ha revelado características inesperadas sobre el continente helado del que sólo conocemos áreas grandemente cubiertas por hielo. Para ejemplificar lo que se esconde debajo de ellas, cabe decir que recientemente otra investigación encontró una isla que nunca antes había sido vista, luego del colapso de una plataforma de hielo. Por lo tanto, aquel continente del que sólo percibimos grandes cantidades de superficie blanquecina, esconde los secretos más extraños de una tierra firme debajo del hielo.

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Lo que encontraron debajo del hielo

El mapa reveló una constitución asombrosa de la Antártida, de la que no se tenía idea en el pasado. Encontraron que las dimensiones del cañón del glaciar Denman son mucho más grandes de lo que se pensaba y de hecho, es el cañón terrestre más profundo del mundo. Alcanza una extensión de 3 mil 500 metros bajo el nivel del mar, en otras palabras, es el punto más profundo en tierra.

Pero además se percataron de que las tierras sobre las que se alzan las gruesas capas de hielo que alcanzan hasta los tres kilómetros de espesor, están por debajo del nivel del mar. Sin embargo, esto trae preocupaciones a los glaciólogos ante el escenario actual del calentamiento global.

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“El casquete de hielo, que tiene espesores de hasta dos y tres kilómetros, está apoyado en tierras más bajas que el nivel del mar. Esto tiene unas consecuencias muy importantes en cuanto a su vulnerabilidad, porque está atacado por el calentamiento atmosférico en su parte superficial y por el calentamiento del océano en su parte basal”, explica Carlota Escutia, coautora de la investigación.

Como los glaciólogos lo supusieron, los datos sobre el comportamiento del hielo dejan ver que son precisamente estas zonas por debajo del nivel del mar, las que más afectaciones están teniendo. Estas regiones están perdiendo la mayor cantidad de hielo en la actualidad.

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Hay que recordar que el océano también está elevando su temperatura promedio a consecuencia del calentamiento global. Esto a su vez puede generar un enorme daño, ya que las plataformas de hielo y los glaciares, tanto del Ártico como de de la Antártida, están perdiendo hielo a velocidades récords, generando una gran entrada de agua a los océanos.

Estos ayudarán a comprender de mejor forma cómo se irá comportando el hielo antártico en años futuros y además, a estipular medidas que puedan ayudar a salvaguardar las plataformas críticas que mantienen a flote al continente helado.

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Referencias: Morlighem, M., Rignot, E., Binder, T. et al. Deep glacial troughs and stabilizing ridges unveiled beneath the margins of the Antarctic ice sheet. Nat. Geosci. 13, 132–137 (2020). DOI

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