Las erupciones de un volcán en México pudieron haber dado origen al maíz (y a toda una cosmovisión)

Un hallazgo para comprender cuán inseparable es la naturaleza de lo mexicano.

La historia del maíz es la metáfora perfecta para resumir la historia de las culturas mesoamericanas, y especialmente la de México. Porque el maíz constituyó el centro de las cosmovisiones y fue el elemento fundante de la civilización. No sólo en los mitos de la creación, en los cuales los primeros seres humanos fueron formados a partir de granos de maíz, sino en la realidad, ya que esta gentil planta fue el principal alimento de las comunidades.

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Pero hay otro factor común entre la civilización y el maíz. La historia de ambos es larga y no siempre coherente. Es tan difícil asegurar cualquier cosa sobre el pasado de este milenario cultivo como sobre el pasado prehispánico mexicano. Aun así, algunas pistas parecen estar acercándonos a la génesis del maíz (y con ello, a la génesis de la cosmovisión mexicana).

Al parecer, el origen del maíz está ligado a la actividad del Nevado de Toluca durante el Holoceno.

Nuevas evidencias botánicas, arqueológicas y genéticas así lo indican.

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Las evidencias botánicas apuntan a que el teocintle (en náhuatl grano de Dios) es el ancestro directo de todas las variedades de maíz. Éstas comprenden más de 60: una constelación de diversos colores, formas y tamaños que son usados en todo tipo de rituales –desde los culinarios hasta los religiosos– y que pueden ser cultivados bajo decenas de condiciones topográficas y climáticas.

Esta gran diversidad, junto con las diferencias morfológicas del maíz y el teocintle, había hecho dudar a los expertos de que este último fuera el ancestro directo del maíz. Algunos creen que más bien existió un proceso de hibridación, y que los teocintles son los parientes silvestres del maíz.

 

La cosmovisión mexicana: inseparable de lo natural

Pero según el investigador Jean Philippe Vielle-Calzada, el teocintle y el maíz son subespecies que se pueden cruzar entre sí, y las semillas resultantes son fértiles. Esto indica la posibilidad de que el teocintle no sea sólo un pariente, sino el ancestro directo del maíz.

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El teocintle estudiado por el Laboratorio Nacional de Genómica para la Biodiversidad (LANGEBIO) pertenece a la cuenca del Balsas. Fue comparado por los investigadores con el maíz más antiguo hallado hasta ahora en México, que se estima que tiene 5 mil años de antigüedad y que se hallaba ya en proceso de domesticación por las comunidades que habitaban la región que ahora se conoce como el Valle de Tehuacán, en Puebla.

Ambos, el teocintle y el maíz antiguo, compartían un gen particular, llamado tb1. Éste permitió la adaptación del maíz al ambiente del Nevado de Toluca, cargado de metales pasados. Es decir que el volcán habría afectado a la tierra y a las poblaciones originales de plantas con sus erupciones, favoreciendo a los organismos con el gen tb1, como el teocintle y el protomaíz que, en teoría, habría surgido de estas condiciones.

Aunque según Vielle-Calzada, es probable que la actividad volcánica hubiese más bien acelerado un proceso de domesticación del maíz, ya puesto en marcha a partir de una especie preexistente de esta planta. Como sea, ambas son hipótesis que están acercando a los investigadores a la génesis del maíz, que al parecer está en México.

Así que encontrar la génesis del maíz –insistiendo con la metáfora– sería encontrar una génesis de la cosmovisión mexicana.

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Esto no sólo transformaría los libros de biología, sino que anclaría a los mexicanos en un pasado común de algo que seguimos compartiendo: el maíz. Porque esta milenaria planta sigue formando un contínuum hasta nuestros días, manteniéndose como un poderoso símbolo que, de alucinante manera, logra sintetizar lo mexicano a lo largo del tiempo –y pese a la diversidad que implica “lo mexicano”–.

Y si esto, como indican las investigaciones de Vielle-Calzada y su equipo, está ligado al Nevado de Toluca, sería todavía más significativo. Y es que los volcanes son otro elemento de importancia simbólica dentro de la cosmovisión mexicana, pues estos masivos habitantes del territorio fueron actores de la historia mítica y deidades que controlaban la producción agrícola.

Todo esto no haría sino confirmar que lo mexicano tiene un vinculo que aún hoy es inseparable de la naturaleza, lo cual no está de más recordar –y reafirmar– no sólo para salvaguardar las raíces, sino para reinventar el futuro. En ese sentido, nos recuerda también la importancia no sólo medioambiental, sino cultural, de salvaguardar el maíz contra los transgénicos.

 

* Imágenes: 1) Axayacatl; 2 y 4) CC; 3) biodiversidad.gob.mx



En la naturaleza, la protagonista de “El Rey León” sería una hembra 🦁

Probablemente vaya en contra de tus recuerdos de infancia, pero Nala y Sarabi tendrían mucha más acción que Simba y Mufasa.

El 13 de julio de 1994 se estrenó la primera versión de “El rey león”, y se colocó rápidamente como una de las películas más taquilleras de todos los tiempos. Al cumplirse 25 años de aquel hito, Disney celebra con una versión live action, que seguramente será muy exitosa desde un punto de vista cinematográfico, ¿pero es atinada desde el punto de vista biológico?

En realidad no. En la naturaleza salvaje, las manadas de leones están conformadas en un 99% por hembras relacionadas entre sí: madres e hijas, tías y primas, sobrinas y abuelas controlan grandes extensiones de territorio en las cuales pasan toda su vida.

Las hembras son el núcleo de la manada

En una investigación para National Geographic (dicho sea de paso, compañía propiedad de Disney), Erin Biba recopila testimonios de expertos en grandes felinos, quienes afirman que, en la vida real, las hembras tienen un papel mucho más predominante que el de los machos en la vida de la sabana.

Craig Packer, director del Centro de Investigación de Leones de la Universidad de Minnesota, afirma que en estado salvaje, “las hembras son el núcleo. El corazón y el alma de la manada. Los machos van y vienen.”

Las manadas de leones son sociedades matrilineales (es decir, en las que el parentesco se establece por vía materna); si una manada se hace demasiado grande, las hembras buscan otro territorio para que las hijas puedan vivir, criar y cazar en él, y así evitar conflictos. Además, las hembras crían juntas a los hijos e hijas de todas, como en una “gran guardería.”

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Según Packer, si Simba regresara del exilio siendo un adulto para casarse con Nala, su amor de infancia, probablemente estaría casándose con su prima, su tía… o su hermana.

No es que las monarquías ni la historia de la literatura estén libres de historias de incesto, estupro o endogamia (reproducción entre familiares), sino que, al tratarse de una de las fábulas más exitosas de los últimos años, resulta asombroso (y un poco injusto) juzgarla con los lentes estrictos de la ciencia.

Naturaleza vs ficción

Las infancias de muchos milenials están marcadas por el (¿spoiler?) exilio de Simba, el joven heredero de la sabana, cuando su padre, Mufasa, es asesinado por una estampida de ñus, bajo la mirada inclemente de su tío Scar. Ah, recuerdos de infancia.

Pero en la realidad, probablemente Mufasa y Scar hubieran tenido que colaborar para protegerse mutuamente de otras alianzas de machos. Según Packer:

“tienes que tener un compañero de armas para enfrentar los desafíos de todos los demás machos que quieren apoderarse de tu familia y matar a tus bebés.”

Un grupo de machos (nunca de más de cuatro o cinco individuos) puede quedarse en las inmediaciones de una manada y disputársela con el resto, pero al final también serán las hembras quienes elijan un macho residente. Este cargo (propiamente el del “rey león”) no dura más de dos o tres años. Luego se van y recomienzan el ciclo reproductivo y territorial en otra parte.

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Aunque los leones puedan derribar a una jirafa, las leonas en grupo son prácticamente invencibles.

Según el especialista, la única función de las famosas melenas de los leones machos es precisamente demostrar su valía genética a las hembras:

“Las hembras prefieren al macho que es el más visible y que tiene las características claras en las que puede confiar para garantizar que sus crías sobrevivan y estén sanas”, y lo mejor es una melena negra (como la de Scar), pues esta indica “buena condición física, niveles más altos de testosterona, y es más probable que toleren heridas.”

Por fortuna, no tenemos que elegir entre la naturaleza y la ficción. Las fábulas protagonizadas por animales han maravillado la imaginación desde los tiempos de Esopo en el siglo VII antes de nuestra era, las de Jean de La Fontaine en el siglo XVII hasta, más recientemente, las del escritor guatemalteco Augusto Monterroso.

El rey león maravilla a las audiencias no por su precisión documental de la vida de los leones, sino por su tragedia y su alegría, por las aventuras de sus protagonistas y por los efectos especiales de la producción. Es decir, maravilla porque apela a la imaginación, no al rigor científico.



¿Cuál es el pastel más antiguo de la historia? 🍰

¿Cómo apareció este querido postre en el mundo?

Hay que admitirlo: para todos existe un pastel que va con nuestro paladar. Desde que éste, el postre más emblemático de la historia se inventó, más de una vez hemos literalmente luchado por conseguir una suculenta probada (incluso, nuestra civilización alguna vez inició una guerra de pasteles). De tres leches, red velvet, mil hojas, de chocolate, con más chocolate y muchos más… Existen tantas recetas, variantes, formas, texturas y sabores, que simplemente es imposible no sucumbir ante una de sus sabrosas versiones.

Los expertos en repostería sabrán que el pastel nace de una suculenta mezcla de ingredientes como leche, mantequilla, azúcar, huevos, harina, levadura y sal, principalmente. Sin embargo, estos elementos no fueron con los que se crearon los primeros pasteles del mundo. Es más, el primer pastel no se parecía en nada al que compran para la celebración de tu cumpleaños.

 

¿A quién se le ocurrió?

Si bien hoy en día existen cientos de recetas, el pastel, en sus inicios, nació dulce. Esta invención se le atribuye a los antiguos egipcios, de acuerdo con la investigación culinaria de Food Timeline. No obstante, el primer pastel de la historia proviene del pan antiguo, hecho a mano con harina —menos práctica que la que hoy en día conocemos— y agua. Se horneaba en piedras y únicamente era endulzado con miel; a veces, le agregaban nueces y frutas secas encima. 

Más tarde, los griegos harían su propia versión con queso. Se podría decir que este es el antecesor del cheesecake. En la antigua Grecia, este pastel fue una de las fuentes de energía para los atletas que participaron en los primeros juegos olímpicos en el año 776 a. C.

Cuando no eran para los deportistas, los pasteles honraban a los dioses como tributo.

Incluso había un concepto muy profundo detrás de la elaboración de pasteles, pues su forma redonda simbolizaba la naturaleza circular de la vida. Al mismo tiempo, estos pasteles representaban al sol y a la luna. Fue también con los antiguos griegos que surgió la tradición de colocar velas encima de él. Sólo que Artemisa, diosa de la caza y de la luna, no iba a soplarle a las velitas para pedir un deseo. Las velas eran para hacerlos brillar y que semejaran la luz de la luna (muy poético ¿no?).

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El combo pastel + velas = cumpleaños nació oficialmente en Alemania durante la Edad Media. Los alemanes fueron los primeros en celebrar fiestas de cumpleaños para los niños. Las velas correspondían al número de años vividos y una extra por el año venidero.

Una época crucial para el pastel fue la Revolución Industrial, pues en ese entonces se democratizó; dejó de ser para dioses y ricos. Los ingredientes necesarios y nuevos como las cremas pasteleras, así como las herramientas para su realización fueron más baratos y ello, aunado la producción en serie, puso a este increíble invento a disposición de todos.

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En México, el pastel está regularmente presente en celebraciones donde se cantan Las mañanitas y, a veces, no falta el tradicional corito de ¡Mor-di-da, mor-di-da! También aparece en bodas y reuniones, y casi siempre lo encuentras para saciar el antojo y el placer junto a un buen café, un atole o un chocolate caliente. 

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