La característica de las jirafas que más resalta ante la vista es sin duda su altura. Estos animales de imponente presencia llegan a mediar hasta 6 metros. A pesar de ello, investigadores detectaron dos ejemplares de jirafa enanas en Namibia y Uganda.

Michael Buter Brown, del Departamento de Ciencias Biológicas, de la Universidad de Dartmouth, junto con Emma Wells de la Fundación para la Conservación de Jirafas en Namibia, realizaron un hallazgo poco frecuente. Realizaron los primeros registros de displasia esquelética en jirafas salvajes. Es decir, que encontraron jirafas enanas en estado salvaje, un fenómeno nunca antes visto.

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Su investigación publicada en BMC Research Notes, muestra que estas jirafas exhibieron un radio y huesos metacarpianos extremadamente cortos en comparación con jirafas de edades similares.

Se captaron fotografías de ambas jirafas por investigadores de la Fundación para la Conservación de Jirafas, mientras realizaban encuestas rutinarias para el registro de poblaciones de la especie y su distribución en toda África. Uno de los ejemplares se avistó en un parque nacional de Uganda, por su parte el segundo fue visto en una granja privada en el centro de Namibia.

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Jirafa enana en Namibia con macho adulto en marzo de 2018.
Emma Wells / GCF

La displacia esquelética, como se le conoce a esta condición, se refiere a trastornos cartilaginosos o esqueléticos que pueden provocar anomalías en el desarrollo óseo. Estas anomalías se caracterizan por una anatomía esquelética conocida comúnmente como enanismo.

Los investigadores utilizaron un proceso llamado fotogrametría digital para registrar las medidas de las jirafas enanas y comparar el tamaño de sus extremidades con otros ejemplares.

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Gimli es el nombre de la jirafa (Giraffa camelopardalis camelopardalis) avistada en Uganda. El equipo de investigadores la captó por primera vez en diciembre de 2015. Luego aproximadamente un año después y finalmente en 2017 cuando tenía aproximadamente 15 meses de edad.

Lamentablemente la población de jirafas en Uganda entró en un decrecimiento a finales de la década de los 80, cuando se redujo considerablemente hasta 78 ejemplares como consecuencia de la caza furtiva. Actualmente la población está recuperándose y ha logrado aumentar hasta 1,350 adultos.

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a Una jirafa macho subadulta típica en el Parque Nacional Murchison Falls, Uganda. b Un varón subadulto que presenta un síndrome similar a la displasia esquelética en el Parque Nacional Murchison Falls, Uganda. c Un varón subadulto que presenta un síndrome similar a la displasia esquelética en una granja privada en Namibia.
Emma Wells / GCF

Nigel, por su parte es una jirafa angoleña (Giraffa giraffa angolensis), nació en 2014. Y se le fotografió por primera vez en mayo de 2018 y nuevamente a finales de julio de 2020. La primera vez que se le registró, Nigel ya contaba con 4 años de edad, edad en la que las jirafas macho casi han culminado su desarrollo. No obstante, la visible diferencia de altura con otros ejemplares llamó la atención de los investigadores.

“Si bien el agricultor de Namibia había visto a Nigel con regularidad a lo largo de los años, sólo después de nuestras observaciones se dio cuenta de que Nigel no era una jirafa juvenil sino un macho completamente desarrollado”, dijo la coautora Emma Wells. “Es principalmente en comparación con otras jirafas que su diferencia de estatura se vuelve obvia”.

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Michael Brown, GCF

Los autores rescatan también, la importancia de la conservación de las jirafas que están clasificadas como vulnerables en la Lista Roja de la UICN. Algunos conservacionistas advierten que las jirafas están experimentando una “extinción silenciosa”.

Referencias: 
Brown, MB, Wells, E. Skeletal dysplasia-like syndromes in wild giraffe. BMC Res Notes 13, 569 (2020). DOI

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