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Descubren agua escondida en el corazón del Gran Cañón de Marte

Por: Ecoo sfera18 de diciembre de 2021

Hasta hace unas décadas la búsqueda de agua en otros cuerpos del Sistema Solar parecía impensable. Es decir, el primer viaje a la Luna representó un gran paso para la humanidad, pero hicieron falta más décadas para descubrir que, de hecho, existe agua en el satélite natural terrestre. Y ahora la exploración aeroespacial está tan avanzada que recientemente la Agencia Espacial Europea (ESA) confirmó la presencia de agua en el Gran Cañón de Marte.

Con misiones anteriores ya se habían encontrado partículas de agua en el Planeta Rojo. Sin embargo, se trataba de pequeñas cantidades de hielo que recubren partículas de polvo o incluso encerrada en minerales. Pero se tenía la teoría de que debajo de la superficie externa de Marte, también podrían existir depósitos más grandes de agua y finalmente la misión Trace Gas Orbiter (TGO) de la ESA lo ha corroborado.

Agua marciana

El agua que se encuentra en el pleno corazón del gran sistema de cañones marcianos fue encontrada gracias al instrumento FREND de TGO. Mismo que se encuentra mapeando el hidrógeno, en el cañón más alto del Planeta Rojo. Con anterioridad ya se habían lanzado misiones incluida la Mars Express también de la ESA, con la finalidad de encontrar agua. Sin embargo, estas misiones habían buscado únicamente en la superficie, dejando de lado las entrañas del planeta. FREND cambió la vía de búsqueda y posibilitó explorar en zonas más profundas de hasta un metro hacia abajo.

Imagen: Valles Marineris. ESA

"Con TGO podemos mirar hasta un metro por debajo de esta capa de polvo y ver lo que realmente está sucediendo debajo de la superficie de Marte”, explica Igor Mitrofanov del Instituto de Investigaciones Espaciales de la Academia de Ciencias de Rusia y autor principal del nuevo estudio. “Y, lo que es más importante, localizar 'oasis' ricos en agua que no podrían detectarse con instrumentos anteriores", concluye.

También explicó que FREND reveló un área con una cantidad inusualmente grande de hidrógeno en el colosal sistema de cañones conocido como Valles Marineris. “Asumiendo que el hidrógeno que vemos está unido a moléculas de agua, hasta el 40% del material cercano a la superficie en esta región parece ser agua”.

Una gran región escondida en el corazón de Marte

Según la ESA, el área rica en agua es del tamaño de los Países Bajos y se superpone con los valles profundos de Candor Chaos, parte del sistema de cañones considerado como prometedor en la búsqueda de agua en Marte.

Imagen: El Valle Candor Chasma en la parte norte de Valle Marineris. ESA

Por su parte el coautor de la investigación Alexey Malakhov aclaró que FREND tiene una técnica única de observación. Gracias a esto se puede obtener una resolución espacial mucho más alta que las mediciones anteriores. Es decir, que ahora se pueden observar características propias del agua contenida en la región que antes no se habían detectado. “Descubrimos que una parte central de Valles Marineris estaba llena de agua, mucha más agua de la que esperábamos. Esto es muy parecido a las regiones de permafrost de la Tierra, donde el hielo de agua persiste permanentemente bajo el suelo seco debido a las bajas temperaturas constantes".

Este hallazgo es un primer paso asombroso hacia la comprensión de la dinámica de recursos en Marte, que si bien es completamente distinto a nuestra Tierra, guardan algunas similitudes.

Referencias: Mitrafanov, I. Malakhov, A. The evidence for unusually high hydrogen abundances in the central part of Valles Marineris on Mars. 374. (1). DOI


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