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Descubren a chimpancés usando insectos para curar sus heridas

Investigadores del Proyecto Chimpancé Ozouga han podido presenciar un comportamiento nunca antes detectado en animales. Observaron a chimpancés utilizando insectos para curarse y no sólo a sí mismos, sino entre miembros de la manada. Un hecho que cambia por completo la percepción que tenemos sobre los animales.

En la naturaleza es recurrente observar a animales aprovechar las grandes propiedades que la naturaleza nos ofrece. Un comportamiento que los etólogos nombran ‘automedicación’. No obstante, en todos los casos la automedicación se había observado en comportamientos más orgánicos, por ejemplo, al ingerir pasto como un digestivo natural en el caso de los perros. Incluso también se ha avistado a guacamayos rojos comer arcilla para mejorar su digestión. O en el caso de los elefantes, se sabe que las hembras preñadas pueden ingerir cierto tipo de hojas emenagogas para inducir el parto. Pero nunca antes se había observado a animales medicarse unos a otros y mucho menos hacerlo con materiales que no fueran vegetales o abióticos.

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Una madre que cura heridas de su cría

Los investigadores del Proyecto Chimpancé Ozouga han visto por primera vez cómo una madre chimpancé utiliza insectos para curar a su cría de una lesión en sus patas. El avistamiento se realizó en el Parque Nacional Loango en Gabón (África) y es tan significativo que podría terminar en los libros sobre biología como un hecho que cambia por completo nuestra perspectiva de los animales.

Alessandra Mascaro, voluntaria del proyecto, descubrió un comportamiento extraño entre los chimpancés. Mientras exploraba a los primates, observó cómo una hembra llamada Suzee atendía a su hijo adolescente, Sia, que tenía un pie herido. Al parecer Suzee introdujo algún objeto en su boca que luego aplicó sobre el pie de su cría.

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“Noté que parecía tener algo entre los labios que luego aplicó en la herida del pie de Sia”, dijo Mascaro, quien no dudó en consultar las cámaras del lugar para analizar el hecho a detalle. “Esa noche, volví a ver mis videos y vi que Suzee primero había estirado la mano para atrapar algo que se puso entre los labios y luego directamente sobre la herida abierta en el pie de Sia”.

Ahí estaba la primera evidencia de que los chimpancés utilizan insectos para curarse no sólo a sí mismos, sino entre miembros de la manada. Un comportamiento que nunca se había registrado y que pone en evidencia el desarrollo de empatía entre los animales.

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Un comportamiento recurrente 

Gracias a la perspicacia de Mascaro, los investigadores prestaron más atención hacia este tipo de comportamientos. Durante 15 meses rastrearon la actividad de los chimpancés y captaron al menos 22 ocasiones en las que los animales atendían sus heridas con insectos. De estas, 19 veces se observó a los primates curando sus propias heridas. Pero al menos en 3 ocasiones pudieron ser testigos de cómo un chimpancé atendía a otro. En todas las ocasiones el procedimiento fue el mismo. El ejemplar atrapando un insecto para luego aplastarlo con los labios y luego colocarlo sobre la herida.

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Ozouga Society

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Detrás de este hallazgo se esconden dos importantes detalles a los que hay que prestar atención. El primero nos habla de la inteligencia y conocimiento de los animales para utilizar los recursos en su entorno a su beneficio. Una característica que con anterioridad únicamente se asociaba al hombre. Hay que aclarar que según, Simone Pika coautora de la investigación, diversos estudios han demostrado que algunos insectos poseen propiedades antibióticas, antivirales y antihelmínticas.

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Ozouga Society

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El segundo tiene que ver con la empatía y el comportamiento prosocial. Ayudar a otra persona con una herida proviene de la capacidad de generar empatía entre individuos y es una característica compleja de las sociedades. Al igual que en el hecho anterior, este comportamiento también se creía específico del homo sapiens. En ese sentido, falta más investigación para comprender cómo socializan los primates y descifrar su capacidad empática.

La humanidad lleva años observando los ecosistemas y aún así, se nos han escapado grandes detalles como este. Quizá por el antropocentrismo que tanto nos caracteriza y que nos impide colocar como igualitarios a todos los seres del planeta.

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Referencias: Mascaro, A. Southern, L. Deschner, T. Pika, S. (2022). Application of insects to wounds of self and others by chimpanzees in the wild. Current Biology. DOI

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