Cuando se trata de viajes espaciales todo puede sonar muy bien en la imaginación, salvo que en la práctica real las leyes de la física limitan el poder de alcance. Es por esta razón que la humanidad no ha podido llegar en misiones tripuladas hasta otros cuerpos celestes que no sean la Luna. Y es que uno de los mayores desafíos a los que se enfrentan aquellos que se encargan de posibilitar las exploraciones espaciales, es a la necesidad de transportar grandes toneladas de combustible que usan las naves. Y ahora que se espera que la humanidad llegue hasta Marte, los desafíos son todavía más grandes, pero en un vuelco a la situación, los científicos han decidido que la mejor opción será instalar un reactor de dióxido de carbono que producirá combustible marciano.

reactor dióxido de carbono marte

Una gasolinera en Marte 

La tecnología necesaria para llevar a cabo este proceso ya está en curso, recientemente investigadores de la Universidad de Cincinnati publico sus resultados al respecto. El equipo internacional de científicos ha desarrollado un catalizador de carbono en un reactor para convertir el dióxido de carbono en metano. Un proceso conocido como ‘reacción Sabatier’, que ya se utiliza en la Estación Espacial Internacional para transformar el dióxido de carbono del aire que respiran los astronautas. A partir de esta transformación se obtiene combustible para cohetes que ayuda a la estación a mantenerse en órbita.

Claro que, aunque la idea básica es la misma que ya se implementa en la EEI, llevarla hasta el contexto de la atmósfera marciana es un reto mucho más elevado todavía. El equipo liderado por Jingjie Wu sabe que la atmósfera del Planeta Rojo está compuesta casi en su totalidad por dióxido de carbono. Por ello, pensaron que los astronautas en su paso por Marte, podrían ahorrar la mitad de combustible si generan su propio combustible marciano.

“Es como una gasolinera en Marte. Se podría bombear fácilmente dióxido de carbono a través de este reactor y producir metano para un cohete”, dijo Wu. De esta manera se aprovechan los recursos con los que se cuenta para economizar la carga en los traslados, que de por sí ya son enormes.

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Alcanzar la neutralidad 

Pero además de la posibilidad de llevar el reactor de dióxido de carbono hasta Marte para la producción de combustible, la idea en sí misma podría funcionar en la Tierra, según Wu. En la atmósfera terrestre los gases de efecto invernadero están ocasionando el calentamiento global. Mismo que a su vez ha dado paso al cambio climático que ha detonado una serie de reacciones en cadena, desestabilizando el equilibrio planetario.

Así, el proceso de transformación de dióxido de carbono en combustible utilizable para la humanidad podría ayudar a alcanzar la neutralidad, a la par de convertirse en una industria emergente. De esta manera, “sintetizar combustible a partir de dióxido de carbono se vuelve aún más viable comercialmente cuando se combina con energías renovables como la solar o la eólica, dijo Wu.

Pensar hasta donde nos ha llevado la tecnología a veces nos recuerda a la ciencia ficción, donde el peligro de que las cosas no funcionen para bien está latente siempre. Aunque una buena parte de las probabilidades también indican que podría ser un cambio positivo y ayudar al planeta. 

Referencias: Zhang, T. Li, W. Huang, K. Gui, H. Li, z .Fang, Y. Manohar, R. Shanov, V. Wang, L. Wu, W. (2021). Regulation of functional groups on graphene quantum dots directs selective CO2 to CH4 conversion. Nature Communications. 5265 (2021). DOI