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La erupción de Tonga podría debilitar la capa de ozono

Cuando el volcán Hunga Tonga-Hunga Ha´apai entró en erupción el 15 de enero, se convirtió en la explosión más potente de la Tierra en más de 30 años, con una fuerza equivalente a 100 bombas de Hiroshima. Esta explosión envió ondas de choque alrededor del planeta y provocó más de 590,000 rayos en tres días. Además de arrojar a la atmósfera la cantidad de vapor de agua equivalente a 58,000 piscinas olímpicas, el cual podría ser más destructivo que la erupción pues podría agravar el calentamiento global y debilitar la capa de ozono, según estudios.

Imagen: 2022 Planet Labs PBC / AFP PHOTO

¿Qué pasó en el volcán de Tonga?

Acorde con los datos recogidos por el satélite Aura de la NASA, 160,900 toneladas de vapor de agua adicional entraron en la estratósfera desde que el volcán entró en erupción, convirtiéndola en la mayor y más alta inyección de agua en la estratósfera desde que los satélites comenzaron a realizar mediciones.

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“Estimamos que el exceso de vapor de agua equivale a alrededor del 10% de la cantidad de vapor de agua que suele haber en estratosfera”, escribieron los investigadores en el articulo publicado por la revista Geophysical Research Letters el 1ro de julio. Esto es el mayor aumento visto por científicos, y el vapor de agua puede permanecer hasta media década en la estratósfera.

Imagen: NOAA / AFP PHOTO

Dado que la explosión sucedió a 150m por debajo de la superficie del océano, no es tan sorprendente que la erupción del Tonga inyectara tanta cantidad de vapor de agua en la atmósfera. Cuando el volcán entró en erupción, el agua del mar que tuvo contacto con el magma en erupción se sobrecalentó rápidamente por lo que dio lugar a grandes cantidades de “vapor explosivo”, según los investigadores. Esta es una de las razones por las que la explosión fue tan potente, sin embargo, esta es la primera vez que se mide con precisión.

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¿Cuáles son las consecuencias de la erupción de Tonga?

Los expertos inicialmente pensaban que la explosión submarina tendría pocos efectos sobre el clima de la Tierra, pero estas predicciones estaban basadas solo en la cantidad de ceniza y gases que emitió el volcán, sin tener en cuenta el exceso de vapor de agua y sus consecuencias.

Este exceso de agua podría tener como efecto calentar al atmósfera como hacen los gases de efecto invernadero, dado que el agua puede permanecer más tiempo que otros gases volcánicos, el efecto de calentamiento del agua probablemente superará cualquier efecto de enfriamiento que generen los gases. Por lo tanto, esta será la primera erupción registrada que provoque un efecto de calentamiento, en lugar de enfriamiento, escribieron los investigadores.

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Imagen: Shutterstock

Los investigadores también han mencionado que un aumento tan brusco del vapor de agua podría disminuir la cantidad de ozono en la estratósfera, debilitando la capa de ozono que protege la vida en la Tierra de la radiación ultravioleta del sol. Sin embargo, no es muy claro como afectará a la capa de ozono en su conjunto.

Se cree que el aumento de vapor de agua podría disminuir la cantidad de metano en la atmósfera, uno de los principales gases de efecto invernadero responsables del cambio climático. Se espera que esta reducción de metano compense parte del calentamiento.

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No obstante, los autores del estudio consideran que aún es pronto para predecir los efectos climáticos exactos de la erupción de Tonga. “Es fundamental seguir vigilando los gases volcánicos de esta erupción y de las futuras para cuantificar mejor sus distintos papeles en el clima”, dijeron los investigadores.

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