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SCI-INNOVACIÓN

El telescopio James Webb sufre un impacto de roca espacial

Una de las colaboraciones internacionales en pro del avance científico más importantes que haya tenido la humanidad, vio la luz hace unos meses. El Telescopio Espacial James Webb es el resultado de años de esfuerzos y la colaboración de veinte países que han puestos sus esperanzas en él para obtener más datos que nos ayuden a comprender el Universo. Sin embargo, desde el momento en que se le envió fuera de la atmósfera terrestre, el telescopio estuvo expuesto a ser el blanco de colisiones de rocas espaciales, situación que ya ha sucedido. La NASA anunció que el Webb sufrió un impacto en uno de sus segmentos primarios del espejo.

Los impactos de micrometeoritos son un aspecto inevitable en la operación de cualquier nave espacial. Ya sea que se trate de misiones tripuladas o de dispositivos satelitales que han sido puestos en órbita, existe la posibilidad de que sufran impactos de rocas espaciales. Sucede más de lo que creemos y este tipo de naves rutinariamente sufren impactos en el transcurso de sus largas misiones científicas.

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Diseñado a prueba de balas

Tan sólo han pasado algunos meses desde que el James Webb llegara al espacio, con todas las esperanzas puestas en él, y ya ha sufrido sus primeros impactos de micrometeoritos. La NASA explica que este fenómeno que parece poner en peligro 10 mil millones de dólares, se repetirá durante toda la vida del telescopio. Es por esto que los ingenieros y astrofísicos, que ya estaban conscientes de los peligros, han diseñado al dispositivo a prueba de impactos.

*Ingenieros trabajando en el segmento principal del espejo del Telescopio Espacial James Webb. NASA

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El espejo del telescopio James Webb fue diseñado para soportar las colisiones de micrometeoritos en torno a su trayectoria orbital. Es capaz de soportar el impacto de partículas de tamaño del polvo cósmico que vuelan a velocidad vertiginosas. Durante su construcción, los ingenieros utilizaron una combinación de simulaciones e impactos de prueba reales en muestras de espejos para desarrollar mecanismos de protección y resistencia del observador satelital.

“Siempre supimos que Webb tendría que capear el entorno espacial, que incluye la luz ultravioleta fuerte y las partículas cargadas del Sol, los rayos cósmicos de fuentes exóticas en la galaxia y los impactos ocasionales de micrometeoroides dentro de nuestro sistema solar”, dijo Paul Geithner de la NASA.

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Impacto en el segmento principal del Webb

A través de un comunicado especial la NASA dio a conocer que el telescopio James Webb ya ha sufrido su primer impacto por micrometeorito. La roca colisionó de lleno en uno de los segmentos primarios del espejo y rápidamente desplegaron una misión para comprobar si este sufrió daños.

Tras las evaluaciones el equipo descubrió que el telescopio todavía funciona a un nivel que supera todos los requisitos de la misión, a pesar de un efecto marginalmente detectable en los datos enviados por el dispositivo.

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Aunque la NASA todavía se encuentra analizando exhaustivamente al dispositivo, lo más probable es que no ocurra ningún daño importante, pues el telescopio está preparado para recibir impactos. De hecho, los ingenieros ya tenían contemplado una degradación en el rendimiento de los espejos y se le ajustó para que aun con este descenso en su funcionamiento, lograra romper todas las expectativas.

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