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SCI-INNOVACIÓN

Marte emite espectaculares auroras de protones

En un nuevo estudio se han descubierto estructuras a escala fina en las auroras de protones que abarcan el lado diurno de Marte. La misión MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution) de la NASA y la Emirates Mars Mission (EMM) de los Emiratos Árabes Unidos, han publicado observaciones de eventos de la aurora de protones en Marte. Dichas observaciones abren el paso para comprender la atmósfera del Planeta Rojo y han sido posibles gracias al intercambio de datos entre las dos misiones.

Imagen: Shutterstock

Auroras visibles de día

Las auroras de protones, descubiertas por MAVEN en 2018, se forman cuando el viento solar, compuesto por partículas cargadas procedentes del Sol, interactúan con la atmósfera superior. Las observaciones de auroras de protones realizadas por MAVEN han mostrado que estos fenómenos aparecen suaves y distribuidos uniformemente por el hemisferio. En cambio, las observaciones de la EMM muestran que las auroras son muy dinámicas y variables.

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La NASA explica que se forman cuando las condiciones turbulentas que rodean a Marte permiten que las partículas cargadas inunden directamente la atmósfera y brillen a medida que se lleva acabo este proceso.

Mike Chaffin, cientifico de MAVEN y EMM, ha dicho que “las observaciones de EMM sugieren que la aurora estaba tan extendida y desorganizada que el entorno de plasma alrededor de Marte debe haber estado perturbado, hasta el punto de que el viento solar estaba impactando directamente en la atmósfera superior donde observamos la emisión auroral”.

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Imagen: EMM/EMUS

“Al combinar las observaciones aurorales de EMM con las mediciones de MAVEN del entorno del plasma auroral, podemos confirmar esta hipótesis y determinar que lo que veíamos era un mapa de dónde llovía el viento solar sobre el planeta” dijo Chaffin, autor principal del estudio.

Es difícil que el viento solar llegue a la atmósfera superior de Marte porque es redirigido por el choque de arco y los campos magnéticos que rodean al planeta, por lo que las observaciones de auroras de protones son una ventana a circunstancias poco frecuentes en las que Marte y el viento solar tienen una interacción caótica.

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El intercambio de datos entre MAVEN y EMM han permitido a los científicos determinar las causas de estas auroras de protones irregulares. EMM utiliza el instrumento Espectrógrafo Ultravioleta de Marte para observar la atmósfera superior y la exosfera de Marte, mientras que MAVEN utiliza un conjunto de instrumentos de plasma.

Imagen: Emirates Mars Mission/UAE Space Agency

En Marte, más de media docena de orbitadores se encuentran realizando observaciones científicas, y dado que el hemisferio sur del planeta está actualmente en verano, cuando las auroras de protones son más activas, las observaciones de múltiples puntos, serán pieza clave pata comprender cómo se forma este evento.

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La colaboración entre EMM y MAVEN demuestra la importancia de la colaboración científica de dos naves espaciales que observan simultáneamente la misma región. “Este tipo de observaciones simultaneas ponen de manifiesto los beneficios de la colaboración científica internacional”, dice Shannon Curry, investigadora principal de MAVEN.

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