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SCI-INNOVACIÓN

El Observatorio de Arecibo hace una advertencia final sobre asteroides

El Observatorio de Arecibo ha sido uno de los radiotelescopios más famosos a nivel mundial, sin embargo, una rotura en los cables de soporte en 2020, provocó que el disco colapsara y dejara inservible al telescopio. Desde entonces ha estado al borde del final, pero antes del quedar inservible por siempre, el observatorio ha hecho una advertencia final sobre asteroides.

El colapso de un grande

El Observatorio de Arecibo fue construido en Puerto Rico en 1963, en aquel entonces se convirtió en el radiotelescopio más grande del mundo. Su enorme plato mide más de 300 metros de diámetro y fue tan impresionante para su época, que se le filmó en distintas ocasiones para aparecer en diferentes películas como Contact y GoldenEye.

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Crédito: Universidad de Florida Central

Sin embargo el tiempo y el gran tamaño del disco telescópico, ocasionaron que en 2020 uno de los cables de sujeción terminara por romperse. Con esto uno de los artefactos más importantes para la observación astronómica quedó relegado al colapso. Desde entonces se le puede mirar casi en ruinas y pendiendo de un hilo para finalmente caer al suelo.

Pero antes de que esto suceda, el Observatorio de Arecibo, ha hecho una advertencia final. Utilizando datos recopilados entre 2017 y 2019, los científicos analizaron la información obtenida por el observatorio y publicaron un informe que incluye observaciones detalladas de 191 asteroides cercanos a la Tierra.

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“La cantidad de datos valiosos recopilados es única, y estos resultados no podrían haberse logrado con ninguna otra instalación existente”, dijo la coautora del estudio, Flaviane Venditti, quien actualmente es jefa del Grupo de Ciencias del Radar Planetario de Arecibo.

Asteroides potencialmente peligrosos

El informe publicado en The Planetary Science Journal, presenta información detallada de 191 asteroides cercanos a nuestro planeta, de los cuales 70 están considerados como ‘potencialmente peligrosos’, lo que significa que están en el rango de tan sólo 7.5 millones de kilómetros de la Tierra, menos de 19 lunas de distancia.

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Afortunadamente ninguno de estos asteroides representa un peligro para la vida, según la NASA. Ninguna de las trayectorias representa una colisión para nuestro planeta, sin embargo se les mantiene vigilados para evitar un cambio inesperado de trayectoria que desvíe a los objetos de su trayectoria inicial.

Pese a que el gran Observatorio de Arecibo ahora ya ha dejado de recibir señales del espacio, todavía hay muchos datos que se pueden analizar. Recientemente el telescopio formó parte importante en la planificación de la Prueba de Redirección de Doble Asteroide (DART) de la NASA, que hace unas semanas logró desviar la trayectoria del asteroide Dimorphos y alteró su periodo orbital por 32 minutos, al estrellar una nave contra el asteroide.

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El informe también incluye los detalles del cuerpo 2017 YE5, un asteroide binario que ha llamado la atención de los astrónomos por su extraña composición. Está estructurado por dos roca casi del mismo tamaño cuyo brillo distinto de los demás asteroides, podría indicar que se trata de un tipo de objeto nunca antes observado, pues podría estar compuesto por agua de hielo debajo de su superficie.

En octubre de 2022, la Fundación Nacional de Ciencias, que es dueña del observatorio, dijo que Arecibo no sería reemplazado por otro telescopio y que tampoco sería reparado debido al gran daño que presenta. Esto deja al radiotelescopio como una hazaña importante que ahora sólo vive en la memoria de los científicos amantes de la observación astronómica.

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Referencias: Virkky, A. et al. Arecibo Planetary Radar Observations of Near-Earth Asteroids: 2017 December–2019 December. The Planetary Science Journal, DOI

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