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SCI-INNOVACIÓN

Resuelven el misterio de los anillos oceánicos

El ser humano es tan pequeño y efímero que poco puede hacer ante la vastedad del mar, es por esto que únicamente somos capaces de observar sus proporciones inconmensurables a través de la tecnología y las fotografías satelitales. Gracias a ellas se ha descubierto que los océanos que cubren más del 70% del planeta, están repletos de misteriosos anillos dinámicos que dan un aspecto de noche estrellada de Van Gogh a las corrientes marinas. Durante años los investigadores se han preguntado cómo funciona este dinamismo y por qué existe, en primer lugar. Parece que finalmente han encontrado la respuesta que yace en las profundidades del océano.

Científicos de la Universidad Naval de Posgrado en Monterrey, California han invertido grandes esfuerzos para comprender cómo es que estos misteriosos anillos, también llamados remolinos oceánicos, permanecen intactos a lo largo de grandes periodos de tiempo. Descubrieron que la respuesta se encuentra en el lecho marino, un hallazgo sorprendente tomando en cuenta que la profundidad promedio del océano es de 3.7 kilómetros.

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La explicación detrás de los misteriosos anillos oceánicos parece estar escondida en las profundidades. Pese a que los remolinos se observan en la superficie, es la forma del lecho marino la que determina estas extrañas formaciones que se pueden observar desde las imágenes satelitales. Gracias a la forma del fondo del océano, se genera lo que los investigadores han llamado ‘el efecto lija’, que es cuando las texturas del fondo marino ralentizan las corrientes oceánicas profundas, mejorando la estabilidad y longevidad de los remolinos en toda la superficie. Así como las pequeñas partículas abrasivas de una lija dan forma a la madera.

¿Qué son los anillos oceánicos?

Son formaciones muy peculiares que desde la perspectiva de los satélites en órbita, asemejan mucho a las estrellas de la noche estrellada de Van Gogh. Son remolinos circulares de corrientes que pueden tener hasta 3 kilómetros de ancho y su dinámica puede persistir en el mismo lugar durante meses completos.

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Se sabe que son de gran importancia pues son los encargados de mantener las corrientes marinas, pues transfieren el calor y los nutrientes necesarios hacia todo el océano. Pero son tan peculiares que dentro de cada anillo existe un microclima y generan patrones de onda peculiares e incluso son capaces de influir la acústica marina. Puede observar los impresionantes remolinos en el video de abajo.

Si bien este tipo de remolinos oceánicos han sido objeto de estudio durante muchos años para los investigadores, se había pasado de largo la forma del sedimento marino debido a la gran distancia que existe entre ambos. Se pensó que la topografía marina estaba demasiado alejada de la superficie como para influir en la superficie del océano, sin embargo, la nueva investigación publicada en Geophysical Research Letters.

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“Si esta topografía a pequeña escala afecta este vórtice, puede afectar las corrientes, las olas y demás. Me estoy volviendo escéptico de todo lo que supone que el fondo es suave”, dijo Timur Radko, coautor del estudio.

Se espera que los resultados de la investigación ayuden a comprender de mejor forma cómo es que el lecho marino influye directamente en las corrientes oceánicas que son las encargadas de mantener el equilibrio planetario y forman parte de un sistema autorregulatorio climático de la Tierra.

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Referencias: Radko, T. Gulliver, T. (2022). Topographic Stabilization of Ocean Rings. Geophysical Research Letters, DOI


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