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SCI-INNOVACIÓN

Europa, la luna joviana que brilla en plena oscuridad

Puede que la Tierra no posea una gran cantidad de lunas y que por ello la ciencia no tenga mucho de dónde obtener pistas para descubrir los secretos de estos asombrosos cuerpos cósmicos, pero ahora la tecnología ha permitido a los investigadores mirar mucho más allá de nuestra propia Luna. Se han adentrado en un viaje de exploración de uno de los satélites más famosos del Sistema Solar, que fuera descubierto por el gran Galileo Galilei. Los científicos de la NASA han encontrado indicios de que Europa, la famosa luna de Júpiter, podría brillar en la oscuridad sin la necesidad de los rayos solares.

La investigación realizada por astrofísicos de la NASA y el Instituto Nacional de Estándares y Tecnología fue publicada en la revista científica Nature Astronomy. El artículo sugiere que gracias a las características de Europa, la luna de Júpiter, esta podría tener una apariencia única que dista mucho de todos sus demás satélites.

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Según la investigación, Europa está siendo constantemente golpeada por la radiación emitida por su propio planeta anfitrión, Júpiter. Es gracias a esto que a medida que las partículas de radiación chocan con la superficie lunar de Europa, la hacen brillar como una bola gigante en medio de la oscuridad.

Hay que recordar que los satélites naturales incluido el nuestro, no brillan con luz propia y de hecho, tampoco los planetas lo hacen por sí solos. Exceptuando las estrellas que sí emiten su propia luz, los cuerpos como planetas y la Luna que podemos ver en la bóveda celeste durante una noche, brillan gracias a que reflejan la luz del Sol. Es por esto que el descubrimiento de que Europa podría brillar por sus propios medios viene a cambiar la forma en que los científicos entienden la composición de algunos objetos.

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Pistas sobre la composición lunar de Europa

Para probar la teoría de que Europa brilla en la oscuridad, los investigadores construyeron una cámara de hielo para probar entornos de radiación y electrones de alta energía a la que llamaron ICE-HEART. La utilizaron para analizar cómo los compuestos orgánicos que yacen debajo del hielo de Europa, reaccionan a la radiación. Y si bien esperaban encontrar un poco de brillo tal como sucede con en todas las superficies donde existe radiación, no se esperaban lo que encontraron.

“Cuando probamos nuevas composiciones de hielo, el brillo se veía diferente”, dijo la coautora del estudio Bryana Henderson del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. “Y todos lo miramos por un rato y luego dijimos: ‘Esto es nuevo, ¿verdad? ¿Este es definitivamente un brillo diferente? Así que lo apuntamos con un espectrómetro, y cada tipo de hielo tenía un espectro diferente”.

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El hallazgo es de suma importancia ya que comprender los tipos de brillo que emite Europa podrían dar indicio de los materiales que la componen. Información particularmente relevante debido a que la NASA planea lanzar su misión Europa Clipper para mediados de la década de 2020 con la cual investigará a fondo el satélite joviano. Con anterioridad ya se había especulado que Europa podría ser candidata para albergar vida, de ahí el interés de la NASA por el satélite.

“No es frecuente que estés en un laboratorio y digas: ‘Podríamos encontrar esto cuando lleguemos allí’”, dijo Murthy Gudipati, del Laboratorio de Propulsión a Chorro, autor principal del estudio. “Por lo general, es al revés: vas allí, encuentras algo y tratas de explicarlo en el laboratorio. Pero nuestra predicción se remonta a una simple observación, y de eso se trata la ciencia”.

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Referencias: Gudipati, M.S., Henderson, B.L. & Bateman, F.B. Laboratory predictions for the night-side surface ice glow of Europa. Nat Astron 5, 276–282 (2021). DOI

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