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Los polos errantes de la Luna han estado vagando por millones de años

Por: Ecoo sfera28 de septiembre de 2022

Aunque nuestra existencia efímera nos habla de un planeta completamente estable sin cambios en su configuración, sabemos que hablando de edades geológicas a lo largo de los miles de millones de años nuestra Tierra ha cambiado enormemente. Regiones tan características como los polos, no siempre han estado donde están actualmente y en cambio, han ido vagando de poco en poco hasta desplazarse. Pero la Tierra no es la única que sufre de estos cambios, la Luna también puede presentar modificaciones en la localización de sus polos y una nueva investigación ofrece un mapa detallado de esto.

Los polos de la Luna también se mueven

Investigadores del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA han logrado obtener imágenes detalladas sobre el desplazamiento de los polos de la Luna. Para obtener los resultados, los expertos utilizaron simulaciones por computadora para ‘retroceder el reloj lunar’ y así, lograr observar el satélite tal como era hace unos 4 mil 250 millones de años.

En aquel momento, la Luna no había atravesado por tantas colisiones con objetos como meteoroides y asteroides, y por lo tanto, tenía muchos menos cráteres de los que observamos hoy en día. Estos cuerpos no sólo dejaron su huella en el sedimento lunar, sino que también cambiaron muy lentamente la posición de los polos de la Luna.

*Mapa de iluminación multitemporal del polo sur de la Luna. Crédito: NASA/GSFC/Universidad Estatal de Arizona.

Según la investigación, los polos del satélite terrestre, se desplazaron un total de 10º de latitud, lo que es equivalente a unos 300 kilómetros de distancia. Desde aquella edad temprana y hasta ahora, los polos han vagado un total de 300 kilómetros desde su posición original.

Este tipo de desplazamiento es bien conocido en los planetas e incluso se le ha descrito en la Tierra misma. Se le llama ‘desplazamiento polar verdadero’ y ocurre cuando la rotación de algún objeto, en este caso la Luna y la Tierra, se enfrenta a un obstáculo físico que puede estar representado por un asteroide o un meteoroide. Entonces el cuerpo giratorio intenta seguir con su giro independientemente de la colisión, sin embargo, ocurre un cambio en la figura gravitatoria. Cabe decir que no debe confundírsele con la inversión de polos magnéticos.

Un viaje hacia el pasado lunar

Los investigadores utilizaron datos del Lunar Orbiter Laser Altimeter (LOLA) de la NASA y además, unieron los datos a un simulador por computadora para crear mapas topográficos de la Luna. Además, también utilizaron el el Laboratorio Interior y de Recuperación de la Gravedad (GRAIL), también de la NASA, que proporciona datos sobre la gravedad lunar. Con el conjunto de resultados, pudieron observar cómo han cambiado los polos lunares a través de los miles de millones de años.

David E. Smith, investigador principal del LOLA, explica que “si miras la luna con todos estos cráteres, puedes verlos en los datos del campo de gravedad”. Entonces se le ocurrió la idea de tomar uno de estos cráteres y borrarlo de la historia lunar, es decir eliminar su firma por completo. Eso fue lo que él y su equipo de expertos lograron hacer con los modelos computacionales.

*Este gráfico muestra la ruta de desplazamiento polar de la luna (en negro) superpuesta a la topografía lunar actual. Créditos: Smith, D./The Planetary Science Journal.

“Los cambios en la distribución de masa afectan la figura gravitatoria y reorientan la superficie de un cuerpo planetario con respecto a su eje de rotación”, explican los autores en el artículo publicado en The Planetary Science Journal. También explican que las anomalías de masa en el campo de gravedad lunar actual pueden revelar cómo la figura y la posición de los polos han evolucionado a lo largo de la historia de la Luna.

“Al examinar secuencialmente cada cráter y cuenca individual, trabajando hacia atrás en el tiempo a través del catálogo de casi 5 mil 200 cráteres y cuencas de entre 1,200 y 20 kilómetros de diámetro, investigamos su contribución a la figura gravitatoria lunar y reconstruimos la evolución de la posición polar extrayendo sus firmas gravitatorias de la luna actual”, concluyen los autores.

Gracias a estos datos, lograron imágenes detalladas de cómo los polos de la Luna han vagado errantemente durante los últimos miles de millones de años, gracias al borrado de los cráteres

Referencias: Smith, D., Viswanathan, V. et al. The Contribution of Small Impact Craters to Lunar Polar Wander. (2022). The Planetary Science Journal, 3 (9), DOI.


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