El cielo en rayos X: una radiografía de la bóveda celeste compartida por la NASA

Este mapa muestra la energía de las estrellas y otros cuerpos celestes que no es perceptible a simple vista.

La NASA, a través de la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés), quiere saber qué sucede en el interior de las estrellas de neutrones. Éstas son los remanentes que dejan las supernovas tras su muerte, y también son uno de los cuerpos celestes más misteriosos. De hecho, de lo poco que se sabe de las estrellas de neutrones es que al colisionar una con otra, generan la mayor energía del universo de una magnitud sólo superada por el Big Bang–. Entre otras cosas, esto produce átomos de oro –que, por cierto, nuestro cerebro necesita para funcionar–.

Por eso la NASA quiere saber más de las estrellas de neutrones…

Para lograrlo, la NASA ha observado todos los rayos X emitidos por las estrellas de neutrones, así como por muchos otros cuerpos celestes. Y a partir de la recolección de data cósmica mediante estas observaciones, los astrónomos han hecho un mapa del cielo en rayos X, el cual muestra los movimientos en la bóveda celeste y los sucesos que, a simple vista, no podemos ver.

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La imagen devela, en sus bellos arcos y nodos, la emisión de energía de diversos cuerpos celestes y su movimiento a través del cosmos. Para crearla, los astrónomos utilizaron el Neutron Star Interior Composition Explorer, un explorador que es programado con un itinerario de búsqueda y se desplaza de un lugar a otro para captar los rayos X del cielo.

No obstante, el explorador sólo funciona durante la “noche” de la ISS, es decir, cuando la estación está cubierta de los rayos del sol por la Tierra, lo que sucede ocho veces al día, es decir, a la mitad de cada vuelta que la ISS le da a nuestro planeta. Por eso la construcción de esta imagen ha tenido que ser gradual, pues sólo poco a poco se han podido completar los espacios que han quedado sin ser observados.

Por ahora, la imagen ya es asombrosa. Y es que, aunque todavía no cuenta con un procesado refinado, ya revela los movimientos energéticos de supernovas sumamente distantes, que se hallan hasta a 90 años luz de nuestra galaxia. Con la información que esta misión recolecte, los astrónomos esperan saber más de las supernovas y de sus “cadáveres”, las misteriosas estrellas de neutrones, cuyo material, se cree, es el más fuerte y pesado en el universo.



“La Tierra como arte”, una app gratuita de la NASA

La NASA pone a tu alcance una app para recorrer sus mejores 75 fotos de la Tierra.

Además de su evidente utilidad para estudiar cambios en la superficie de nuestro planeta, las fotografías tomadas por satélites de la NASA –desde que en 1960 fue lanzado al espacio el primer observador ambiental de la Tierra–, son también un fiel registro de exquisitas formas que dibujan los diferentes ecosistemas en el entorno terrestre.

Los colores y figuras que adoptan los recursos naturales vistos desde el espacio son inagotables, lo cual en buena medida se debe a que la Tierra está en constante cambio. Y al observar las 75 imágenes incluidas en esta colección de la NASA llamada Earth as Art, se prueba que el espectáculo visual que ofrece nuestro planeta es tan profundo como su diversidad. Antes habíamos compartido la versión en pdf de este proyecto y ahora mostramos la app.

Hasta la más amplia imaginación sería incapaz de predecir los trazos y colores que nuestro globo terráqueo adquiere. Ríos que dibujan árboles en colores fluorescentes, pinturas abstractas en tonos tornasol, fotografías de microorganismos, pixeles de pantalla de computadora, o patrones que podrían adornar el  papel tapiz de nuestra casa. Todas ellas, figuras a las que podría remitirnos esta recopilación que la agencia espacial estadounidense nos convida como parte de un trabajo de observación de más medio siglo.

Puedes encontrar la app que incluye esta compilación acá. O bien, directamente de la NASA acá.

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NASA descubre 715 planetas ubicados más allá del Sistema Solar

El descubrimiento se realizó con el satélite artificial Kepler, el cual orbitaba alrededor del sol buscando otros planetas, en especial aquellos con características similares al de la Tierra.

En una conferencia de prensa, la NASA dio a conocer el descubrimiento de 715 planetas, los cuales se suman al total de 1 700 extrasolares (cuerpos celestes ubicados fuera del Sistema Solar) conocidos por el ser humano. Incluso, Douglas Hudgins, uno de los investigadores, comentó: “Casi hemos duplicado, justo hoy, el número de planetas conocidos por la humanidad”.

El descubrimiento se realizó con el satélite artificial Kepler, el cual orbitaba alrededor del sol buscando otros planetas, en especial aquellos con características similares al de la Tierra. Desde 2009, Kepler se dedicó a observar 160 000 astros celestes, esperando por algún rastro planetario.

La lógica que se utilizó para desarrollar la investigación fue sencilla: si los planetas que conocemos viajan alrededor del Sol, entonces otros cuerpos celestes también lo harían alrededor de una estrella madre; y por consiguiente, también formarían parte de otros sistemas.

Por el otro lado, los investigadores encontraron que estos planetas se agrupan estrechamente, a diferencia de algunos de nuestro Sistema Solar que se encuentran 150 veces más lejos del Sol que la Tierra. De hecho, la mayoría de esos planetas vuelan más cerca de sus estrellas madres que Venus del Sol; es decir, a un aproximado de 108 millones km.

Sin embargo, este hallazgo refuerza la evidencia que hay planetas similares la Tierra a lo largo y ancho de la galaxia; generando la creencia de encontrar agua en sus superficies, y por ende de vida. Les compartimos un vídeo de este sorprendente evento en la historia de la astronomía: