Los océanos están repletos de vida en sus formas más sorprendentes, son el hábitat del mayor productor de oxígeno en la Tierra de un diminuto tamaño, pero también albergan a las criaturas más majestuosas de todo el planeta, como la ballena azul. Entre sus aguas fluyen cientos de especies, pero entre tantos peces existe uno que destaca por su gran tamaño que le da un aspecto más cercano a sus parientes los tiburones, el tiburón ballena.

Pese a que tiene una forma muy similar a una ballena, en realidad el tiburón ballena (Rhincodon typus), es el pez más grande del mundo. Es de color grisáceo con una gran multitud de lunares blancos que asemejan a un cielo estrellado que no se repite nunca entre ejemplares. Sus manchas representan un patrón único en cada ejemplar, es algo así como su propia huella digital y la manera en que se puede identificar a un individuo entre la multitud.

tiburón ballena

Este gran pez dominó los océanos hace 60 millones de años, cuando aparecieron en las profundidades del océano, así que son criaturas sumamente antiguas que habitan en las aguas tropicales. Además son muy longevos, llegan a vivir hasta 100 años, de manera que también puede decirse que se encuentran entre los peces más longevos del mundo.

Poseen un cuerpo alargado pero bastante hidrodinámico para desplazarse al ritmo de las aguas oceánicas. Su cabeza es muy ancha y tiene una peculiar forma plana que le ayuda al momento de alimentarse. Se cree que alcanzan la madurez sexual en torno a los 30 años, aunque sus hábitos reproductivos no están muy claros pero las últimas investigaciones apuntan a que son animales ovovivíparos. Es decir, que las crías nacen de un huevo, pero lo hacen dentro del cuerpo de su madre, que les da a luz vivos.

¿Cuánto mide el tiburón ballena?

El tiburón ballena es el pez más grande del mundo y le hace honor a este título, ya que llega a medir hasta 12 metros de largo. Aunque existen muchas historias sobre este gran animal, que aseguran que existen ejemplares que llegan a medir longitudes por encima de los 18 metros. No obstante, no existe evidencia científica que avale este último dato.

tiburón ballena

¿Cómo se alimentan los tiburones ballena?

Pese a que son peces majestuosamente grandes, los tiburones ballena se alimentan únicamente de plancton, mediante un mecanismo de alimentación por filtración. Su enorme boca puede llegar a medir hasta 1.5 metros, espacio suficiente para albergar a una foca dentro. Pero para fortuna de estas últimas, el plancton, el krill y las algas son lo único que le interesa al tiburón ballena para alimentarse.

En sus mandíbulas poseen una gran cantidad de filas de pequeños dientes que utilizan para filtrar el agua y obtener el alimento de los pequeños organismos que habitan el océano. Cuando abre su enorme boca, succiona una gran cantidad de agua, que luego filtrará para obtener su alimento.

tiburón ballena

¿Dónde se encuentra el tiburón ballena?

Suelen vivir en las aguas tropicales y semitropicales, aunque se les ha llegado a observar en aguas más frías como en las costas de New York. Le gusta adentrarse en el mar, pero de vez en cuando también se acercan a las costas, incluso llegando hasta las desembocaduras de ríos o a lagos interconectados con el mar.

Si bien se le puede avistar fácilmente, también le gustan las profundidades. Suele permanecer sumergido hasta 700 metros bajo la superficie y actúa de manera solitaria.

El tiburón ballena es una de las especies más sorprendentes del océano, con una apariencia de cielo estrellado y una imponente boca, se trata en realidad de una especie muy pacífica que nos regala las vistas más hermosas de su especie.