Con anterioridad ya se habían anunciado casos de lepra en chimpancés en cautiverio, sin embargo, las causas no estuvieron claras ya que pudieron haberse contagiado durante su instancia en las instalaciones. Pero ahora los resultados de una investigación publicada en Nature, confirma casos de lepra en chimpancés silvestres.

Los seres humanos son considerados el hospedador principal de la bacteria conocida como Mycobacterium leprae, la cual es causante de la enfermedad conocida como lepra. Pero del hombre, se han encontrado casos de lepra en otras especies de mamíferos como los armadillos de nueve bandas y las ardillas de cola roja. Y aunque anteriormente ya se habían dado a conocer casos de lepra en chimpancés en cautiverio, no estaba claro si la enfermedad podría darse en ejemplares en condiciones silvestres.

chimpancés lepra

Para despejar las dudas al respecto, un equipo de investigadores de la Universidad de Exeter, obtuvo muestras de heces de chimpancés silvestres con lesiones visibles en el cuerpo. Los resultados fueron publicados en la revista científica Science, donde se confirma que primates en estado salvaje, se han infectado con la bacteria causante de la lepra. Es la primera vez que se confirma la presencia de lepra en chimpancés en estado silvestre.

Dos poblaciones no conectadas 

El análisis encontró dos poblaciones distintas de chimpancés de África Occidental contagiados de lepra, aunque argumentan que no están interconectadas entre sí. Una se aloja en Guinea-Bissau, mientras que la segunda población habita en Costa de Marfil. Se trata de dos variantes diferentes de cepas de lepra, mismas que son poco comunes en humanos. Y pese a que los investigadores no tienen claro todavía los orígenes de la infección, dicen que los hallazgos muestran que dicha enfermedad probablemente está circulando en más especies de animales salvajes, de lo que se pensaba con anterioridad.

Aunque la confirmación recién llega para la comunidad científica, los datos utilizados para desarrollar la investigación datan de entre 2015 y 2019. Cuando el grupo de expertos siguió de cerca las poblaciones de primates en el Parque Nacional de Cantanhez (CNP) en Guinea-Bissau y el Parque Nacional Täi (TNP) en Costa de Marfil. Grabaciones de cámaras ocultas, mostraron a distintos ejemplares con lesiones en el rostro, tronco y genitales. Igualmente se avistaron chimpancés con pérdida de cabello, desfiguración facial, crecimiento excesivo de uñas y dedos deformados.

chimpancés con lepra
Kimberley Hockings

Tras el hallazgo, los investigadores recolectaron muestras de heces y descubrieron la presencia en el ADN de la bacteria Mycobacterium leprae. Aunque las variantes de las cepas encontradas son distintas para ambas poblaciones, lo que significa que tuvieron un origen por separado. Además, también se sabe que no son comunes tanto en animales como en humanos.

Sobre el posible contagio proveniente de humanos

“Aunque es imposible descartar una fuente humana, el escaso contacto humano junto con la rareza del genotipo de M. leprae detectado en los chimpancés del Parque Nacional de Taï entre las poblaciones humanas de África occidental, sugiere que la transmisión reciente de humano a chimpancé es poco probable”, concluye Kimberley Hockings, coautora de la investigación.

Los chimpancés occidentales son animales en peligro de extinción, por lo que incluso la pérdida de unos cuantos ejemplares es un riesgo para la especie. Ahora que se han confirmado los casos de lepra en chimpancés de África, los expertos plantean una vigilancia e investigación a largo plazo para establecer la escala y los posibles efectos de la enfermedad en los primates.

Referencias: Hockings, K.J. Mubemba, B. Avanzi, C. (2021). Leprosy in wild chimpanzees. Nature. DOI