¿Hay más granos de arena en la Tierra o estrellas en el universo?

No se puede calcular un número exacto, pero la estimación que se tiene es inesperadamente bella.

Para ver el mundo en un grano de arena,
Y el Cielo en una flor silvestre,
Abarca el infinito en la palma de tu mano
Y la eternidad en una hora.

– William Blake

¿Cuántos granos de arena hay en el planeta, y cuántas estrellas en el universo? Aunque la pregunta sea tautológica –ya que a simple vista la respuesta puede parecer poco útil– el acto de preguntarlo es imprescindible para vislumbrar la maravillosa maquinaria del universo.

Un grupo de científicos en Hawái se propuso contestar estas dos preguntas, y averiguar si hay más granos de arena que estrellas, o viceversa. Para ello, primero postularon el tamaño promedio de un grano de arena y el número de granos de arena que caben en una cucharada de té. Luego el número de playas y desiertos del mundo. Multiplicados todos juntos, el número es impactante: 7.5 x 10 a la dieciochava potencia. En otros términos, 7 quintillones, 500 cuatrillones de granos.

Calcular el número de las estrellas es aún más complicado, ya que los límites del espacio son en gran medida especulativos. Los científicos estimaron el número de estrellas potencialmente observables por el Hubble (el telescopio satelital más poderoso del planeta) e incluyeron todo lo que tintinea en el firmamento, desde estrellas ordinarias, cuásares, enanos rojos e incluso galaxias completas. ¿El resultado? 70 mil millones de millones de millones de estrellas (y sólo es un estimado).

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Las implicaciones de esta respuesta son grandiosas. La Tierra es un pequeño planeta en el contexto del universo entero, y el hecho de que contenga tantos granos de arena comparados con las estrellas en el cielo es inspirador, por decir lo menos. El universo es tan vasto visto desde cerca como lo es desde lejos. La Tierra es un grano de arena del inconcebible universo, que contiene a su vez millones y trillones de granos de arena. Y lo decía William Blake: Para ver el mundo en un grano de arena y el cielo en una flor silvestre, abarca el infinito en la palma de tu mano.

Para rematar esta investigación, los científicos se hicieron una tercera pregunta: ¿Cuántas moléculas hay en una gota de agua? Resulta que toma solo 10 gotas de agua para que el número de moléculas de H2O igualen el número de estrellas en el cielo.

Si consideras esta información, la perspectiva de la realidad da un tremendo giro. Si un universo puede caber en una gota de agua, entonces quizá todo lo que conocemos este contenido en una un grano de arena cósmico o en una gotita.

Este tipo de cuestionamientos, como por ejemplo ¿Cuánto pesa una nube? parecen diseñadas para hacernos reflexionar y narrarnos la existencia desde otra perspectiva.



Poesía cósmica: hallan meteoro en la Antártida que contenía un cometa en su interior

Pero, ¿cómo llegó ahí?

La Antártida es un territorio colonizado por el espacio. Ahí, la NASA y otras agencias espaciales han encontrado más de 20,000 meteoros. Y es que las condiciones de ecosistemas gélidos o desérticos funcionan como una caja, que preserva intactos los cuerpos celestes que caen desde el espacio.

 

Una antropología del universo

Fue en este continente helado donde se encontró un meteoro que guardaba un secreto en su interior: el fragmento de un cometa.  Tras minuciosas observaciones, un equipo internacional de científicos, dirigidos por investigadores españoles de la Universitat Politècnica de Catalunya, encontraron el diminuto fósil en este meteoro, que ha sido atesorado por la NASA durante años y cuyo nombre es La Paz 02342.

El núcleo de los cometas está constituido por materia estelar y hielo.
Su estela es una atmósfera formada de gas y polvo.

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CSIC-IEEC/NASA

El fósil estelar encontrado en el meteoro antártico es tan pequeño –de apenas 100 micras– que fue necesario usar tecnología que permite realizar sondeos electrónicos a escala nanométrica. Pero queda una pregunta…

 

¿Cómo llegó ahí?

El meteoro está compuesto por una mezcla inusual de materiales orgánicos, incluidos granos presolares sintetizados en estrellas, los cuales enriquecieron los materiales primigenios de nuestra galaxia. Esto hace de todos estos cuerpos estelares una especie de “cápsula del tiempo”, misma que permite conservar muchos de los elementos presentes en el universo, incluidos los volátiles cometas.

Los asteroides, que son el material del que proviene la mayoría de los meteoros, también tuvieron un proceso de desarrollo. Según los científicos, La Paz 02342 viene de un asteroide que aún se encontraba en crecimiento hace más de 3 millones de años. Dicho asteroide capturó al pequeño cometa y lo alojó en una zona que posteriormente se desprendería, convirtiéndose en un meteoro.

Así que no estamos sólo ante un trozo de poesía cósmica pura, sino también ante la posibilidad de conocer más de la química del universo temprano, época en la cual este cometa se paseaba antes de ser absorbido por un asteroide –imagen que, por lo demás, tiene su parte lúgubre–. Nos encontramos ante una emocionante antropología del universo que nos hace preguntarnos…

¿Será que algún día terminaremos de desentrañar los secretos del cosmos?

 

* Imagen principal: María del Sol Hernández-Bernal, edición Ecoosfera



Mira el documental favorito de Stanley Kubrick que fue nominado al Óscar (📽️)

El documental “Universo” (1960) inspiró una de las más aclamadas películas de Kubrick. ¡Míralo!

La asombrosa visión del universo que el aclamado director Stanley Kubrick logró con 2001: Odisea del espacio (1968) es un milagro de los efectos especiales. Antes de las técnicas digitales, e incluso antes de que la primera fotografía del planeta Tierra se diera a conocer, Kubrick retrató el espacio exterior de manera impresionante y exquisita. Su incomparable imaginación tuvo mucho que ver, pero pocos conocen la influencia que Universe, un documental corto nominado al Óscar en 1961, tuvo en él.

Este documental fue olvidado con el paso del tiempo, pero su lanzamiento dejó una huella indeleble en Kubrick. ¿Qué hay de interesante en Universe? En primer lugar, sus fascinantes efectos visuales. El filme de Roman Kroitor y Colin Low incorpora la técnica de “animación realista” que Kubrick llevaría a la más alta cúspide. En Universe se exploran las regiones más remotas del espacio, más allá de donde podría llegar cualquier telescopio. 

El aclamado director quedó tan sorprendido con el documental que lo estudió detalladamente para poder replicar su técnica. Incluso fue un paso más allá: contrató a Wally Gentleman, el maestro detrás de esos efectos visuales, para su película. Pero quizá la contratación que más ha marcado la historia del cine es la de Douglas Rain, narrador de Universe, cuya voz animaría nada menos que a HAL 9000, la supercomputadora frívola más querida de todos los tiempos. 

Este documental fue el primero en probar que la cámara podía servir de telescopio para asomarse a los cielos. Míralo entero aquí: