Por primera vez se observa un arcoíris fuera de la Tierra: en Venus, donde ocurren como círculos concéntricos

Astrónomos del Instituto Max Planck observaron un arcoíris en Venus, un fenómeno que se conoce como “gloria” por su forma en círculos concéntricos.

Los arcoíris han dejado de ser un fenómeno exclusivamente terrestre. Hace unos días astrónomos del Instituto Max Planck observaron uno en Venus, lo cual podría ayudar a resolver enigmas sobre el aspecto del planeta.

El fenómeno atmosférico se conoce, elocuentemente, como “gloria” [“glory”] y a diferencia de la Tierra, donde los arcoíris necesitan de gotas de agua para generarse, en Venus son resultado de la luz del Sol filtrándose por entre las nubes. Por esto mismo, las glorias pueden observarse solo desde las alturas, hacia abajo, y tienen la forma de círculos concéntricos.

Aunque hasta ahora no existe una explicación precisa para su ocurrencia, astrónomas sugieren que la luz del ocaso rebota dentro de las nubes hasta regresar al punto de origen de la refracción, con lo que se genera el anillo de luz que caracteriza al fenómeno venusino, mismo que solo es visible encontrándose en el centro exacto de la gloria.

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En la década de 1920 científicos captaron imágenes de espectros similares en Venus, y desde entonces se sabe que las nubes de ácido sulfúrico en la atmósfera del planeta son fundamentales para generar las “glorias”, pero no sabe cuál es la naturaleza del elemento que absorbe la luz en rangos ultravioletas. Las hipótesis para estos elementos van desde sustancias químicas hasta bacterias.

En la imagen superior, un comparativo entre los arcoíris venusinos (izquierda) y terrestres (derecha) (C. Wilson/P. Laven/NASA).



Una imagen de la Vía Láctea de 9 mil millones de pixeles

La fotografía contiene un verdadero carnaval de estética astral que nos muestra la convivencia de 84 millones de estrellas.

Más allá de que este majestuoso retrato de la Vía Láctea le permitirá a los estudiosos desentrañar la compleja formulación de nuestra galaxia –o al menos realizar considerables avances–, lo cierto es que la imagen formada por 9,000 millones de pixeles representa, por sí sola, una oda a la perfección estética del cosmos. 

Conformada a partir de miles de imágenes captadas por el telescopio infrarrojo VISTA, operado por el Observatorio Europeo del Sur, esta fotografía evidencia diez veces más estrellas que cualquiera anterior, pues registra poco más de 84 millones de estrellas que cohabitan en la Vía Láctea. 

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Las nuevas tecnologías ópticas que incluye el VISTA, que utilizan ondas infrarrojas, permitieron penetrar en los cúmulos de gas y polvo estelar para llegar al núcleo de la espiral galáctica. La nitidez de la imagen es tal que si fuese impresa a la calidad estándar que se utiliza para ilustrar un libro de arte, la fotografía cubriría fácilmente toda la fachada de un edificio de tres niveles.

Por cierto, si eres suficientemente valiente y no temes intoxicarte de data astrovisual, puedes bajar la imagen completa, con un peso cercano a los 27 GB, en este enlace.



El último espectáculo cósmico del año: la lluvia de meteoros Gemínidas

Todo lo que necesitas saber sobre la próxima lluvia de meteoros Gemínidas, las mas brillantes del cosmos.

Como las Gemínidas no hay ninguna. Es la lluvia de meteoros más brillante y también de las más abundantes. Su luminiscencia proviene del extinto asteroide Faeton –el llamado “hijo del Sol”, pues en encuentra muy cerca de esta, nuestra gran estrella–, en la constelación Géminis, de ahí su nombre.

Escarbando en la información que se sabe sobre su constelación de nacimiento, se estima que ésta posee una edad de unos 4,500​ millones de años, muy parecida a la del Sol. Si a ello agregamos que se trata, en verdad, de una de las lluvias más intensas, entonces podemos estar seguros de presenciar un gran evento cósmico.  

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Es la lluvia de estrellas que suele aparecer durante el mes de diciembre y en un periodo de dos semanas, aproximadamente. Durante este tiempo se pueden observar hasta 120 estrellas por hora. En esta ocasión, será entre el 12 y el 16 (con mayor actividad los días 13 y 14 de diciembre) los días en que podrán verse con mayor claridad, no obstante, el notable acercamiento de la Luna este año afectará la luminosidad de dichos meteoros, por lo que se recomienda observarlas los días de mayor incandescencia. 

En el hemisferio norte es mejor observar la lluvia apenas oscurece, mientras que en el hemisferio sur será más perceptible después de medianoche.

Recuerda que para ver mejor la lluvia de estrellas tienes que alejarte de toda luz artificial, y elegir preferentemente un espacio abierto, como un bosque. Para quienes no tendrán la oportunidad de salir a mirar el cielo, la NASA emitirá la lluvia de meteoros Gemínidas en vivo, a partir del atardecer del 13 de diciembre, y desde el Observatorio Lunar del Centro de Vuelo Espacial Marshall de la NASA, en Alabama.

En este link podrás mirar la transmisión en vivo.