GENERALIDADES

El nopal, presente en el escudo nacional, forma parte importante de la riqueza floral de México.

El nopal, planta  nativa de México, pertenece a la familia de las cactáceas. Los aztecas lo llamaban nochtli o nopalli.

Por todos es conocida su importancia simbólica para los antiguos aztecas, quienes fundaron Tenochtitlan (de te, piedra y nochtli, nopal) ahí donde vieron el águila posada sobre el nopal.

Este pueblo lo usaba no sólo como alimento sino también como recurso medicinal: la baba del nopal era utilizada para combatir la fiebre. También se ha conservado el uso tradicional de la baba de nopal como un fijador natural para la elaboración de construcciones con barro.

En la medicina tradicional mexicana contemporánea se utiliza de diversas formas:

–          para combatir la diarrea se toma el cocimiento de la raíz del nopal,

–          se lo recomienda para combatir la gastritis,

–          para combatir los cólicos intestinales,

–          para combatir la fiebre y la deshidratación,

–           para mejorar la producción de la leche materna,

–          para desintoxicar el hígado,

–           los nopales asados se usan para aplicar compresas calientes con propiedades antinflamatorias.

Muchas de estas indicaciones han sido retomadas por la medicina natural en la actualidad.

El nopal, del cual existen numerosas especies, se cultiva en clima seco, semiseco y templado, entre los 900 y los 2240 metros sobre el nivel del mar. Su uso ha sido principalmente alimenticio, aunque también medicinal. Se consumen las pencas ovaladas  y sus frutos: las tunas que son dulces o el xoconostle (de xoco, agrio).

El nopal es una planta resistente, que tolera suelos deficientes en nutrientes y escasez de agua, pero también puede ser cultivado en tierras de buena calidad y con sistema de riego.

El nopal reviste una importantísima función ecológica, pues contribuye a detener la degradación del suelo deforestado, ayudando a conservar la humedad del suelo y a evitar la erosión. Permite, además, convertir tierras improductivas en productivas, dada su resistencia a condiciones extremas. En muchos países pobres o con zonas de pobreza y clima extremo, el nopal se ha aclimatado y alivia el sufrimiento y la escasez que sufren los campesinos.

En México, la producción de nopales alcanza las 600,000 toneladas anuales. Por su parte, del nopal tunero existen 5,000 hectáreas cultivadas, y 3 millones de hectáreas de explotación silvestre en nuestro país.

En México existe una extensa tradición culinaria del nopal, que se consume en muy diversas formas: en escabeche, en salmuera, hervido, asado, en guisos, con huevo, en sopas, con habas, en mermeladas, en jugos, etcétera.

Se calcula que la ingesta anual per cápita en México es de 6.4 kilogramos.

Además, en la actualidad se usa también en shampoos, crema para manos y cuerpo, jabones, pomadas, cosméticos diversos, y también se ha investigado su uso comercial para el desarrollo de biocombustible, bioplásticos, producción de pinturas vinílicas, esmaltes e impermeabilizantes.

También se utiliza la baba del nopal (obtenida al remojarlo en agua) como fijador para encalar paredes. Diego Rivera recubrió  con baba de nopal algunos de sus murales para conservarlos.

Las especies no comestibles del nopal son usadas para producir gomas, látex, mucílago, impermeabilizantes y sustancias anticorrosivas, y como biomaterial útil para eliminar plomo del agua; por sus cualidades acústicas el tejido leñoso del tronco de los nopales maduros es utilizado en Japón para elaborar bocinas de equipos musicales electrónicos.

 

CONTENIDO NUTRICIONAL

El nopal aporta  calcio, hierro, aluminio, magnesio, potasio, sílice, sodio y manganeso.

También contiene vitaminas A, B1, B2 y C.

Es rico en fibra, que está compuesta de complejos polisacáridos.

También es rico en aminoácidos: contiene 17 de los 22 aminoácidos.

CONTENIDO NUTRICIONAL 100 GR. NOPAL FRESCO
AGUA 91.33 %
PROTEÍNA 1.33 %
CARBOHIDRATOS 4.2 %
FIBRA SOLUBLE 1.02%
FIBRA INSOLUBLE 2.13%
GRASA 0.08%
   
VITAMINA C 2.58 mg
VITAMINA A 3.76 mg
   
CALCIO 97.87
FÓSFORO 9.37
HIERRO 0.34
POTASIO 94.88
SODIO 4.81
ZINC 0.25
   

 

USOS MEDICINALES

Existen referencias antiguas sobre su uso medicinal en el México prehispánico, que revisaremos más abajo.

A partir de los años 60, se popularizó su uso para tratar la diabetes. Esta indicación surgió de los médicos tradicionales de Xochimilco, zona nopalera de tradición.

nopales

A raíz de la extensión de dicha práctica, surgió la inquietud por parte de un conjunto de investigadores del IMSS de estudiar científicamente el nopal para confirmar o denegar su presunta propiedad antidiabética. Se generaron dos grupos de estudio: uno se encargó de investigar la composición química de la planta, y el otro realizó estudios de su uso en pacientes diabéticos.

El resultado de estos trabajos (más adelante los reseñamos con detalle) fue la demostración de que el nopal contribuye a disminuir los niveles elevados de la glucosa sanguínea en los diabéticos y que lo hace  por su aporte de fibra –que atrapa la glucosa en los intestinos– pero también porque mejora la sensibilidad de las células a la insulina.

Al compararlo con otro tipo de fibras, se observó que el nopal era superior.

Asimismo, se demostró que los productos comerciales a base de nopal deshidratado no servían, pues la elevada temperatura durante los procesos de deshidratación desnaturaliza la fibra, eliminando sus propiedades.

También se demostró que el consumo regular de nopal disminuye los niveles de colesterol y ayuda a bajar de peso.

Mencionemos, por otra parte, los trabajos de una investigadora de la Universidad de Chile, Nelly Park, quien señala que la abundante fibra del nopal ayuda al buen funcionamiento intestinal, atrapa grasas, azúcares y bilis, y por lo mismo contribuye a prevenir y tratar desórdenes gastrointestinales, obesidad, enfermedad coronaria (taponamiento de las arterias), diabetes y cáncer de colon.

El doctor Yosef Mizrahi, investigador de la Universidad Ben-Gurión de Israel, ha señalado el uso de la flor del nopal como una medida eficaz para tratar la próstata.

El inicio de estos trabajos tuvo lugar a raíz de un viaje que realizo el doctor Nerd, colega del doctor Mizrahi, a Sicilia, en donde se enteró de que los pobladores de edad avanzada utilizaban las flores secas de ciertos cactus para combatir el crecimiento benigno de la próstata. Actualmente hay tres compañías israelíes que comercializan las flores secas de la variedad Opuntia ficus-indica, para tratar el crecimiento benigno de la próstata.

El modo de acción de dichas flores depende de su capacidad para inhibir la enzima 5 alfa-reductasa (que genera acumulación de testosterona en la próstata, lo cual a su vez hace que ésta crezca exageradamente) y también por su efecto antioxidante.

Trabajos recientes han demostrado que el consumo regular de nopal contribuye al cuidado de nuestra salud en diversas áreas:

–          Representa un buen aporte de fibra, que como hoy sabemos tiene amplias repercusiones en la salud del tubo digestivo, del sistema cardiovascular y de nuestro metabolismo, por mencionar sólo lo más importante.

–          El consumo regular de nopal contribuye a controlar el apetito excesivo.

–          Contribuye a combatir el sobrepeso.

–          Ayuda a regular los niveles de lípidos en sangre (colesterol y triglicéridos).

–          Regula los niveles de glucosa sanguínea.

Un grupo formado por
 12 científicos de la Universidad Nacional Autónoma de México, la Universidad Autónoma de Querétaro y la Universidad del Valle de México, reconocidos por el Consejo Nacional de Ciencia y Tecnología, demostró que consumir un promedio diario de entre 200 y 300 gramos de nopal tierno puede disminuir notablemente el riesgo de desarrollar diabetes. El consumo de 100 gramos de nopal maduro al día podría prevenir el debilitamiento de huesos y dientes, así como la consecuente aparición de osteoporosis.

En una próxima entrega abundaré sobre la investigación científica actual en torno al consumo humano del nopal.

 

RECOMENDACIONES PRÁCTICAS

Diabéticos y personas obesas:

–          Comer dos nopales asados, aderezados con jugo de limón y aceite de oliva extra virgen, antes de cada alimento, ayuda a regular los niveles de glucosa. Esta misma receta puede ser usada para personas que desean bajar de peso.

–          En un vaso de jugo de toronja licuar un nopal tierno, 2 xoconostles con cáscara y sin semillas, la pulpa de una ramita de sábila y un chilito piquín seco.

Para disminuir los niveles de colesterol:

–          Licuar en un vaso de jugo de toronja o de naranja un nopal tierno, una rebanada de piña y un tallo de apio.

–          Ensalada de nopal crudo, jícama y pimiento morrón verde cortados en tiritas y aderezados con aceite de oliva extra virgen y jugo de limón al gusto con una pizca de sal de mar.

Para mejorar la producción de la leche materna:

– Un vaso de jugo de zanahoria licuado con un nopal tierno, una rebanada de piña y cinco almendras peladas.

Para combatir el estreñimiento:

– Un vaso de jugo de zanahoria, con ¼ de un betabel , licuado con cuatro hojas de espinaca y un nopal.

 

Bibliografía

http://www.oeidrusportal.gob.mx/oeidrus_mic/docs/Plan_Rector_Nopal_2012.pdf


Andrés Sierra es licenciado en Etnología. En 1983, por necesidades de cuidado de su propia salud, se acercó a las medicinas alternas. Desde entonces se ha dedicado  al estudio, la práctica y  la enseñanza de la medicina natural, con especial énfasis en el uso curativo de los alimentos.

Ha participado en numerosos programas de radio, y ha impartido múltiples cursos y diplomados en la materia.

Actualmente funge como subdirector académico de la Licenciatura en Medicinas Alternativas y Complementarias, impartida en la Escuela de Estudios Superiores en Medicinas Alternativas y Complementarias MASHACH en la ciudad de Puebla, y dirige el Centro Naturista “Naturalmar” en esa misma ciudad.