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¿Cómo obtuvo el tigre blanco su singular coloración? (Y algunas fotos de estos impresionantes felinos)

Fuerte, inocente, ensangrentado y nuevo,

él irá por su selva y su mañana

Y marcará su rastro en la limosa

Margen de un río cuyo nombre ignora

(En su mundo no hay nombres ni pasado

Ni porvenir, sólo un instante cierto.)

El Otro Tigre

Jorge Luis Borges, 1960

Entre los animales que más evocan majestuosidad y temor se encuentran los tigres, animales comúnmente asociados con el fuego por su coloración anaranjada, cómo lo describe William Blake en su poema El Tigre. Pero el hermoso tigre de bengala tiene una variante que es quizá un poco más intrigante, el tigre blanco (Panthera tigris tigris). Este enigmático ser, ha sido reproducido endogámicamente en cautiverio para preservar esta característica en la especie, cosa que sin embargo, no ha logrado desvanecer su apetito voraz o su espíritu indomable, como podemos observar en la galería de fotos.

Hasta recientemente se creía que la diferencia en el color podría ser un defecto y estar relacionado con otros defectos (como ojos bizcos), sin embargo un grupo de científicos liderados por  Shu-Jin Luo, de la Universidad de Peking en China, ha descubierto que la pigmentación del tigre se debe a un gen llamado  SLC45A2. Este gen también es responsable de la tez blanca de los caucásicos, así como de la coloración clara de caballos, gallinas y peces. Los resultados de los estudios mostraron que el tigre blanco tiene una variante del gen que inhibe la producción de pigmentos rojos y amarillos sin afectar a los pigmentos negros.

El equipo de Luo busca preservar a tigres tanto blancos como anaranjados, y eventualmente reintroducirlos a su hábitat natural. Para determinar el gen responsable por el cremoso color del tigre, el equipo trazó el genoma de una familia de 16 tigres (tanto anaranjados como blancos), en el Safari de Chimelong en China. Después secuenciaron los genomas completos de los tres tigres progenitores y validaron sus resultados al compararlos con 130 tigres no-relacionados.

Se cree que el último tigre blanco fuera de cautiverio murió al ser cazado en 1958, pero también se cree que estos serían perfectamente capaces de sobrevivir en su hábitat natural dado que sus presas, cómo los venados, son daltónicos.

Quizá lo que es más admirable del trabajo de Luo y su equipo es que busquen la reintroducción de estos tigres (tanto blancos como anaranjados) a su hábitat natural. Debería ser claro para todas las personas que buscan la preservación de los animales, que su rol no es decidir que animales se deben reproducir para conservar ciertas características que son puramente estéticas, si no fortalecer a las especies para que en un futuro puedan regresar a su ambiente natural y así retomar su lugar en la biodiversidad del planeta.

El tigre

Tigre, tigre, que te enciendes en luz
por los bosques de la noche
¿qué mano inmortal, qué ojo
pudo idear tu terrible simetría?

¿En qué profundidades distantes,
en qué cielos ardió el fuego de tus ojos?
¿Con qué alas osó elevarse?
¿Qué mano osó tomar ese fuego?

¿Y qué hombro, y qué arte
pudo tejer la nervadura de tu corazón?
Y al comenzar los latidos de tu corazón,
¿qué mano terrible? ¿Qué terribles pies?

¿Qué martillo? ¿Qué cadena?
¿En qué horno se templó tu cerebro?
¿En qué yunque?
¿Qué tremendas garras osaron
sus mortales terrores dominar?

Cuando las estrellas arrojaron sus lanzas
y bañaron los cielos con sus lágrimas
¿sonrió al ver su obra?
¿Quien hizo al cordero fue quien te hizo?

Tigre, tigre, que te enciendes en luz,
por los bosques de la noche
¿qué mano inmortal, qué ojo
osó idear tu terrible simetría?

William Blake (Versión de Antonio Restrepo)

En las imágenes, una serie del fotógrafo australiano Birte Person de tigres blancos siendo alimentados en el Zoológico de Singapur.

Con información de Live Science e imágenes de My Modern Met.

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