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Evolución también es conocer las nuevas especies del siglo XXI

Al pensar en la evolución nos vienen a la mente imágenes de dinosaurios, el rostro de Darwin o fotos en blanco y negro de animales que ya no viven en esta Tierra. Sin embargo, también significa abrir los brazos a las nuevas especies, tan recientes que las vimos nacer desde hace pocos años o décadas.

La evolución sigue encerrando numerosos misterios. ¿Por qué hay especies que han cambiado vertiginosamente, mientras que otras permanecen casi intactas? Por ejemplo, los cocodrilos parecen ser los mismos que vivían hace 230 millones de años, o los nautilos, desde hace 500 millones de años. Y se siguen encontrando nuevos fósiles vivientes, como los camarones “jurásicos”.

Hoy se saben algunos mecanismos que echan a andar la evolución, por ejemplo los cambios geográficos o los cambios en el medio ambiente. También se pueden separar las especies por diferencias morfológicas (por ejemplo, la forma de sus órganos reproductores) o por su comportamiento (hay dos subespecies de erizo de mar que desovan en diferentes épocas: una en verano y otra en invierno; es por ello que nunca se aparean entre sí, y es por ello que algún día se pueden convertir en especies distintas).

Por otro lado, hay especies que se están uniendo. Generalmente los híbridos son estériles (como la cruza entre un caballo y un burro, una mula estéril), pero hay veces en las que sí puede surgir una tercera especie.

Por ejemplo, una de las nuevas especies de estos años es una variedad de flor mono, Mimulus peregrinus, que crece en el Reino Unido. Apareció hace menos de 140 años, tal vez incluso en la época del propio Charles Darwin.

Aún más reciente, tan sólo de la década de los 1900, es la flor Senecio Cambrensis, que también se formó en el Reino Unido. O las flores Tragopogon mirus y T. miscellus aparecieron en el Washington en Estados Unidos. Todas ellas también por procesos de hibridación.

La aparición de estas nuevas flores sugiere que nuevas especies surgen frecuentemente en la naturaleza, según un estudio publicado este mes en la revista Molecular Ecology.

Lo mejor es que estos cambios son tangibles, cuantificables, observables. Somos testigos de su nacimiento y de sus mutaciones.

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[BBC]

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